Авиация Второй мировой

Авиация Второй мировой

На главную Поиск на сайте

A6M Zero. Боевое применение.


Китай 1940-41

Первыми машинами, попавшими в боевую часть были шесть самолетов А6М2 модель 11 под командованием капитана Тамоцу Ёкокяма из Ёкосука Кокутай, которые 21 июля 1940 года были включены в состав 12-го Кокутая. 12-й Кокутай дислоцировался в Ухане (Китай). Вскоре своим ходом прибыло еще девять машин А6М2 модель 11. Первый боевой вылет состоялся 19 августа. 12 машин под командованием капитана Ёкоямы прикрывали бомбардировщики Мицубиси G3M2. Однако китайская разведка сообщила, что на этот раз бомбардировщики получили прикрытие, и на всем маршруте, японцам не встретился ни один китайский самолет, хотя обычно в воздухе роились десятки истребителей, охотившихся за японскими бомбардировщиками. Только 13 сентября 1940 года во время третьего боевого вылета 13 А6М2 под командованием капитана Сабуро Синдо получили информацию от разведывательного самолета о том, что в районе аэродрома Чункин в воздухе кружит большое количество китайских истребителей. Японцы тот час атаковали ничего не подозревавших китайцев. Из тридцати истребителей И-152/И-153 и И-16 удалось спастись только трем, а двадцать семь машин было сбито. Японцы не потеряли ни одного самолета. Уоррент-офицер Косиро Ямасита сбил пять машин, унтер-офицер 2-го класса Ёсиро Оки - четыре самолета, а унтер-офицер 1-го класса Тораичи Такацука - три самолета. Этот необычайно удачный дебют громким эхом отозвался в высших кругах японского ВМФ и среди командования китайских ВВС. Вскоре новые самолеты начали поступать в 14-й Кокутай, также действующий в Китае. Девять машин А6М2 модель 11 поступили в 14-й Кокутай в сентябре 1940 года. В сентябре того же 1940 года японцы предприняли налет на китайскую базу в Куньмине в юго-западном Китае. В акции участвовало 27 бомбардировщиков G3M и 7 А6М2 модель 11, под командованием капитана Мицуги Кофукуда. Выйдя к цели через два часа после вылета, японские истребители обнаружили в воздухе большое количество китайских истребителей И-15, И-16 и Curtiss Hawk III. В течение 15 минут 13 китайских самолетов было сбито, еще четыре машины японцы уничтожили на земле. 12 декабря 1940 года семерка «Зеро» после долгого 550-км перелета, ведомая армейским разведывательным самолетом, вышла к китайскому аэродрому Сянъюнь и уничтожила 22 самолета противника. До лета 1941 года истребительные дивизионы 12-го и 14-го Кокутаев действовали не только в районе Чунькина и Ченту, но благодаря большой дальности залетали на Тянь-Шань (провинция Шаньси) и в район Наньчен Кванъяна, а также участвовали в разведывательных полетах над Ланчжоу. Результаты использования А6М2 «Зеро» в Китае оказались впечатляющими - японские истребители сбили 103 самолета противника, еще 163 самолета было уничтожено на земле, потери японцев составили три машины, сбитых огнем зенитной артиллерии.

В середине сентября 1941 года силы морской авиации подверглись реорганизации, 12-й и 14-й Кокутаи были расформированы, а самолеты переданы в другие части.

Перл-Харбор 7(8) декабря 1941 года, Уэйк 21-23 декабря 1941 года

8 декабря по токийскому времени (в Перл-Харбор было еще 7 декабря) началась война на Тихом океане. Массированный удар по силам американского тихоокеанского флота был нанесен исключительно силами палубной авиации, базировавшейся на шести авианосцах: «Акаги», «Kara», «Хирю», «Сорю», «Секаку» и «Дзуйкаку». В налете участвовали пикирующие бомбардировщики Тип 99 (Айчи D3A1), торпедоносцы Тип 97 (Накадзима B5N2) и истребители Тип О модель 21 (Мицубиси А6М2 модель 21). В состав первой волны самолетов входило девять «Зеро» с «Акаги», под командованием майора Сигеру Итая. Одновременно Итая возглавлял группу из всех 43 истребителей, поднявшихся с взлетных палуб всех шести авианосцев и участвовавших в первой волне налета. Из-за того, что американцы не смогли должным образом ответить японцам, истребители первой волны не имели никакой работы. Над Перл-Харбором кружили лишь один самолет-наблюдатель и три учебных самолета американцев, которые были сразу же сбиты. Не найдя противника в воздухе японские истребители стали искать его на земле. На бреющем полете японцы расстреляли на аэродромах Хикем и Юа около 25 американских самолетов, стоявших на земле. Первый ведомый майора Итая унтер-офицер 1-го класса Такеси Хирано получил прямое попадание с земли и его самолет рухнул на землю. В первой волне налета участвовали девять А6М2 с авианосца «Kara», возглавлял девятку капитан Сига. С авианосца «Сорю» в воздух поднялось 8 истребителей первой волны, эту группу возглавлял капитан Масайи Суганами. Истребители с «Сорю» совершили налет на аэродромы Уилер и Юа, уничтожив на земле 27 самолетов противника. Кроме того, унтер-офицер 3-го класса Синичи Судзуки сбил два американских самолета, а рядовой Исао Доикава - три. После атаки капитан Суганами не смог определить курс назад и решил вместе с пятью пилотами своего чутая совершить самоубийство. К счастью по пути им встретились самолеты с другого авианосца, которые помогли незадачливому капитану вернуться на базу. С авианосца «Хирю» в первой волне участвовали шесть «Зеро», возглавлял группу капитан Окадзима. Эта шестерка обстреляла стоявшие на аэродроме Юа около 40 американских самолетов, из них 27 машин загорелось. Без потерь группа вернулась на свой авианосец. Авианосец «Сёкаку» послал в составе первой волны шесть А6М2, командир - капитан Тадаси Канеко. Не встретив сопротивления в воздухе, Канеко направил свои машины на аэродромы Канеохе и Беллоуз, где уничтожил 33 летающие лодки и другие самолеты. С «Дзуйкаку» в первой волне также участвовали шесть истребителей, командовал группой капитан Сато. Эти самолеты совершили налет на аэродром Канеохе, уничтожив на земле 32 американские машины.

Девятку истребителей с «Акаги», прикрывавшие самолеты второй волны, возглавлял уже известный нам по Китаю капитан Сабуро Синдо, который одновременно командовал всеми 36 истребителями, участвовавшими во второй волне. В воздухе опять было чисто, поэтому истребители обстреляли аэродром Хикем. На этот раз успехи были более скромными - всего два американских самолета. Без потерь группа капитана Синдо вернулась на свой авианосец. «Kara» также послал в составе второй волны девять «Зеро», которых возглавлял капитан Никадо. Эта группа сбила один американский самолет и уничтожила на земле еще 20 машин противника. За свой успех японцы заплатили четырьмя машинами, в том числе машиной младшего лейтенанта Гото. С «Сорю» во второй волне также участвовало девять истребителей, командовал группой капитан Фусато Иида. Истребители нанесли удар по аэродрому Канеохе и уничтожили шесть летающих лодок. Сам Иида был сбит огнем зенитной артиллерии и видя, что не дотянет до базы, направил свой самолет на ближайший ангар. Однако машина плохо слушалась руля и упала между двумя строениями, практически не причинив вреда. Лейтенант Иёзо Фудзито, принял командование группой на себя, и на обратном пути завязал бой с американскими истребителями. Сам Фудзита и унтер-офицер 1-го класса Дзиро Танака сбили по одному Р-36 из 46-го дивизиона истребителей. Сами японцы в этом бою также потеряли два самолета - машины унтер-офицеров 1-го класса Такеси Ацуми и Сабуро Ичии. С авианосца «Хирю» во второй волне участвовало девять машин под командованием капитана Ноно. Самолеты обстреляли аэродромы Канеохе и Беллоуз, уничтожив на земле два американских самолета и грузовик. На обратном пути группе также пришлось столкнуться в воздухе с американскими истребителями, на этот раз с Р-40. Унтер-офицер 1-го класса Цугио Мацуяма сбил два американских самолета, но третий Р-40 успел всадить очередь в самолет унтер-офицера 1-го класса Сигенори Нисикайси. Нисикайси совершил вынужденную посадку на острове Ниихау, но был окружен и предпочел плену харакири. Авианосцы «Сёкаку» и «Дзуйкаку» не посылали истребителей со второй волной, а вместо того по приказу адмирала Нагумо организовали воздушный зонт над японскими кораблями. Для этой цели с «Сёкаку» поднялось 12 машин (командир группы капитан Иизука), а с «Дзуйкаку» - 29 А6М2.

Подводя итоги налета на Перл-Харбор, следует заметить, что хотя американцы действительно понесли тяжелые потери, результаты, сообщенные японцами были завышены в несколько раз. Вероятно в горячке боя японцы стреляли несколько раз по одним и тем же самолетам, по два-три раза сбивая их. Американцы подсчитали все свои потери в той битве. В так называемом «Рапорте комиссии Робертса», расследовавшей причины разгрома американского флота, приводятся следующие цифры: армейской авиацией потеряно бомбардировщиков - 18, повреждено - 19; истребителей - 57, повреждено - 53; машин других классов - 4, повреждено - 6. Морская авиация потеряла около 100 самолетов сбитыми или уничтоженными на земле, еще 30 самолетов были повреждены, но подлежали ремонту.

По дороге домой от эскадры отделились два авианосца - «Сорю» и «Хирю», и направились к маленькому атоллу Уэйк, где находилась еще одна американская военная база. 21-23 декабря самолеты с авианосцев нанесли несколько бомбовых ударов по атоллу. Во время одного из таких налетов унтер-офицер 3-го класса Исао Тахара объявил о победе над двумя F4F-3 Wildcat из VMF-211.

Вслед за налетом на Перл-Харбор, японцы ударили по другим направлениям, и прежде всего двинулись на Филиппины. В этом районе действовали А6М2 из 3-го Кокутая. Возглавлял эту часть полковник Ёсио Камеи. 3-й Кокутай с середины сентября 1941 года базировался на Тайване (Формозе) и вел интенсивную подготовку к будущим боевым действиям. Во время подготовки главный упор делался на отработку полетов в экономическом режиме. Поскольку в кокутае летчики были очень опытные (многие из них налетали более 1000 часов), то подготовка прошла успешно. Поэтому в конце октября окончательно отказались от плана налетов на Филиппины с промежуточной дозаправкой на авианосце. Накануне войны в 3-м Кокутае было 45 А6М2 модель 21 и 12 А5М4 тип 96, не считая самолетов, приданных непосредственно штабу 22-го Коку Сентай (авиационной флотилии). В первый день войны 53 А6М2 модель 21 под командованием капитана Тамоцу Ёкоямы - ветерана 12-го Кокутая еще со времен войны в Китае - взлетели с базы в Такао для сопровождения 54 бомбардировщиков G4M. Вскоре два истребителя вернулось на аэродром из-за обнаруженных технических неисправностей. Бомбардировщики должны были нанести удар по аэродромам Иба и Кларк в районе Манилы. Ребята Ёкоямы быстро разделались с десятью американскими истребителями, попытавшимися было преградить путь японским самолетам. Затем японцы обстреляли стоявшие на земле американские самолеты и уничтожили по меньшей мере 20 машин. Потери японцев за весь вылет составили два А6М2. 10 декабря 1941 года 34 А6М2 и 27 бомбардировщиков совершили налет на аэродромы Николе и Нельсон, расположенные в окрестностях Манилы. В воздухе завязалось сражение, в котором японцы сбили семь филиппинских и американских машин, еще 22 самолета было уничтожено на земле. Подобные налеты повторились 12 и 13 декабря, после чего американо-филиппинские войска уже не смогли оказывать организованное сопротивление.

Вместе с 3-м Кокутаем в небе Филиппин сражался другой, не менее известный Тайнан Кокутай. Эта часть была сформирована 1 октября 1941 года на Тайване. В состав Тайнан Кокутая вошло большое количество асов из расформированных 12-го и 14-го Кокутаев, сражавшихся в Китае. Командиром новой части стал полковник Масахиса Сайто. Командование авиационной группой принял очень опытный летчик - капитан Хидеки Синго. В Тайнан Кокутае также шли интенсивные отработки полетов на экономическом режиме двигателя. Накануне войны в кокутае было 45 А6М2 модель 21, 12 старых А5М4 и 6 разведывательных самолетов С5М1, не считая самолетов, подчинявшихся непосредственно 22-й Воздушной флотилии.

В первый день войны 34 А6М2 из Тайнан Кокутая под командованием капитана Синго эскортировали бомбардировщики (27G4M1 и 24 G3M2), которые бомбили аэродромы Кларк и Иба в Лузоне. Эскорт легко подавил слабое сопротивление немногочисленных американских истребителей - 8 американцев было сбито наверняка и 4 вероятно. Кроме того, истребители А6М2 обстреляли самолеты, стоявшие на земле, и уничтожили 25 машин, в том числе несколько В-17. Американцам удалось сбить одного «Зеро» (1-й лейтенант Рендалл Д.Китор) - это был первый японский самолет, сбитый американскими летчиками над Филиппинами. Еще четыре самолета не вернулось на базу по невыясненным причинам - вероятно их также сбили американцы (Р.Д.Китор, 2-й лейтенант Эдвин Б.Гилмор и 1-й лейтенант Джозеф Х.Мур (две машины)). Всего в тот день японцы потеряли 7 А6М2. Истребители из Тайнан Кокутая участвовали в налетах на Филиппины 10, 11 и 13 декабря.

Голландская Ист-Индия - декабрь 1941 года - март 1942 года

Уже 28 декабря 1941 года 3-й Кокутай провел первый налет на Голландскую Ист-Индию. Семь А6М2 и один разведывательный самолет вышли к острову Таракан около Борнео. Здесь японцев атаковала семерка истребителей Brewster B-339 Buffalo из 1 VLG V. Японцы сбили три машины противника. Тайнан Кокутай провел первый налет на остров Таракан 30 декабря 1941 года, а уже 11 января 1942 года Таракан был захвачен японцами. С 3 февраля над восточной частью острова Ява разгорелись ожесточенные воздушные битвы. В первый день в боях участвовали 27 А6М2 из 3-го Кокутая и такое же количество А6М2 из Тайнан Кокутай. Дело дошло до большого воздушного сражения с американо-голландскими военно-воздушными силами, во время которого японцы из 3-го Кокутая объявили о 39 победах в воздухе и 21 победе на земле. Вместе два кокутая уничтожили 90 союзнических самолета. Это были сильно завышенные цифры, тем не менее до самого конца операции в этом районе японцы безраздельно господствовали в воздухе. Главным противником узкоглазых стали бомбардировщики В-17 Flying Fortress из 7-й группы бомбардировщиков, которые благодаря своему мощному бортовому вооружению действительно с полным правом могли называться «Летающими Крепостями». Только спустя несколько дней после начала боев - 8 февраля - истребителям из Тайнан Кокутая удалось сбить над Яванским морем в лобовой атаке две «Крепости». 19 февраля над Сурабайей сошлись в бою 23 А6М2 из 3-го и Тайнан Кокутаев и 50 голландских Hawk 75 А-7 из VLG IV, американскими Р-40Е, из 17-го дивизиона истребителей и голландскими Brewster B-339 Buffalo. Преодолев почти 700 км от Баликпапана до цели, японские истребители обнаружили значительно превосходящие их силы противника, которые образовали большой круг над городом на высоте 3000 метров. Подлетев поближе японские летчики сбросили подвесные топливные баки и набрали высоту. Союзнические самолеты, первыми атаковали японцев - завязалось множество индивидуальных поединков. Союзники легкомысленно дали себе навязать тактику кругового боя, которая была очень выгодна для японцев. Потеряв три машины (в числе погибших был и командир авиационной группы Тайнан Кокутай - капитан Macao Асаи), японцы записали на свой счет 40 самолетов противника. В том бою унтер-офицер 1-го класса Сабуро Сакаи сбил три самолета Curtiss Hawk 75A-7. После этого боя сопротивление союзников ослабло и в дальнейшем самолеты А6М2 действовали небольшими группами над многочисленными островами, которыми изобиловал данный регион. По японским данным за период с 12 января по 3 марта 1942 года пилоты 3-го Кокутая сбили 86 самолетов и уничтожили еще 90 машин на земле. Всего с начала войны это давало 150 сбитых и 170 уничтоженных самолетов. За этот же период японцы потеряли 11 летчиков. 5 февраля истребители подполковника Ямады, подчиненные непосредственно штабу 22-го Коку Сентая, перебазировались на аэродром Кучинг, для непосредственной поддержки войск в Голландской Ист-Индии. 9 февраля разведывательный самолет и 15 А6М2 совершили налет на Батавию - столицу Ист-Индии. Над Батавией разгорелась воздушная битва, во время которой японцы записали на свой счет 12 самолетов сбитыми и 8 уничтоженными на земле, не понеся при этом потерь. 13 и 14 февраля «Зеро» сопровождали конвои с десантными войсками, направлявшиеся в Палембанг на Суматре. 14 февраля было сбито 10 бомбардировщиков Hudson, которые попробовали нанести удар по десантируемым войскам. 25 февраля самолеты, уже действуя с аэродрома Мунток на острове Бангка, сопровождали бомбардировщики, летевшие на Батавию. Во время налета «Зеро» сбили четыре союзнических самолета, потеряв один истребитель и один разведывательный самолет.

Сингапур - декабрь 1941 года - январь 1942 года

Над Сингапуром действовали истребители из 3-го и Тайнан Кокутаев, подчиненные непосредственно штабу 22-го Коку Сентая. 8 декабря 9 истребителей прикрывало десант в Сингоре. Примерно в 9:30 летчик Токадзи Сётаи сбил одиночного Blenheim'a. Однако японец и сам получил повреждения и совершил вынужденную посадку. Вслед за этим по разным причинам вынужденную посадку на воду совершили еще три японских истребителя, однако всех летчиков удалось подобрать. Следующие дни «Зеро» преимущественно прикрывали конвои с десантом. 22 декабря 9 А6М2 направили к Мири на севере Борнео и Таракан, кроме этого они защищали Кучун - место стоянки кораблей с десантом. В этот день были перехвачены три «Бленхейма», пытавшиеся прорваться к аэродрому Мири. Оставшиеся самолеты действовали с аэродрома Сок-Транг, ожидая постройки нового аэродрома в Кота-Бхаре. Новый аэродром был готов 26 декабря и самолеты перебазировались на него. Вскоре вернулись самолеты, отправленные на Борнео. С 12 января дивизион истребителей из 22-го Коку Сентая вступил в бои за Сингапур. 15 января около полудня завязался бой между двумя Brewster B-339 Buffalo из 243-го дивизиона RAF и тройкой А6М2, сопровождавших бомбардировщики, атаковавшие аэродром Тенгах. «Бизоны» сбили одного «Зеро», который пилотировал унтер-офицер 3-го класса Хироси Суяма. Однако по-настоящему крупные воздушные бои начались в небе Сингапура только 16 января. 12 А6М2, прикрывавшие бомбардировщики, столкнулись с 20 истребителями Brewster B-339 Buffalo. В бою японцы потеряли один самолет-разведчик и объявили о 10 сбитых самолетах противника (из десяти один вероятно). На самом деле в тот день им не удалось сбить ни одного «Бизона». До 29 января две группы истребителей посменно сопровождали бомбардировщики и разведчики, летящие на Сингапур. За время боев за Сингапур японцы совершили 150 вылетов, 60 раз самолеты возвращались на аэродром не достигнув цели. По данным японцев было сбито 40 самолетов союзников и 30 самолетов уничтожено на земле (общие цифры потерь, включая потери от морской и армейской авиации). Сами японцы потеряли 5 истребителей А6М2 (в том числе две машины 18 января), 1 разведчик С5М1 и 4 бомбардировщика G3M (из которых два сбил сержант Г.Фискен на Buffalo из 243-го дивизиона RAF).

Рейды авианосцев - февраль-апрель 1942 года

Пока происходили описанные выше события, авианосцы вице-адмирала Нагумо участвовали в нескольких рейдах, потрепав союзнические базы на Цейлоне и в Австралии.

Во время рейда четырех авианосцев («Акаги», «Kara», «Хирю» и «Сорю») на Порт-Дарвин в Австралии произошло несколько стычек между японскими истребителями сопровождения и американскими истребителями из 33-го дивизиона, который возглавлял майор Флойд Пелл. 19 февраля на выполнение боевого задания вылетели 36 А6М2 и бомбардировщики. 9 «Зеро» под командованием майора Итая с «Акаги», действуя вместе с машинами из других подразделений, сбили четыре самолета противника, и еще 8 уничтожили на земле. Самолеты с «Сорю» вернулись на авианосец, так и не обнаружив ни одного самолета противника. Всего союзники потеряли 9 истребителей Curtiss P-40 сбитыми, 2 - уничтоженными на земле и 7 австралийских бомбардировщиков, уничтоженных на земле. Японцы потеряли один А6М2 и один пикирующий бомбардировщик D3A1.

Более крупномасштабной операцией был рейд пяти авианосцев вице-адмирала против Коломбо и Тринкомали на Цейлоне. 5 апреля 1942 года во время налета на Коломбо истребители А6М2 как обычно прикрывали бомбардировщики. 9 А6М2 с «Акаги», сопровождавших 17 бомбардировщиков B5N2, встретили английские истребители Hawker Hurricane, которые попытались перехватить японцев. Японцам удалось отогнать англичан, причем сами японцы потерь не понесли, а на свой счет записали 16 сбитых самолетов, в том числе 7 вероятно. Примерно то же самое случилось и с девяткой А6М2 с «Сорю», которую возглавлял лейтенант Фудзита. На этот раз японцы потеряв один самолет объявили о победе над 14 самолетами противника, из них 3 - вероятно. Еще больший успех одержали истребители с «Хирю». Девять А6М2 под командованием капитана Ноно объявила о том, что удалось сбить 16 истребителей Hurricane, 6 бомбардировщиков Faiery Swordfish и 2 Fulmar. Из этого полета не вернулся командир дивизиона, сбитый во время атаки на отряд бомбардировщиков Bristol Blenheim. 9 апреля 1942 года истребители с «Акаги», участвовавшие в налете на Тринкомали, записали на свой счет шесть английских самолетов. 10 А6М2 с авианосца «Секаку» под командованием капитана Канеко после одного из боев объявили о 23 сбитых самолетах противника. Потери японцев составили один самолет, пилотированный унтер-офицером 1-го класса Хаяси. Два «Харрикейна» в том бою сбил младший лейтенант Кендзи Окабе. Тех же результатов добилась и девятка А6М2 с «Дзуйкаку», возглавляемая капитаном Макино. Сопровождая 19 бомбардировщиков, японские истребители наткнулись на английские самолеты, посланные для перехвата. Японцы объявили о 20 сбитых самолетах противника, потеряв при этом два самолета и обоих летчиков. Одним из погибших был капитан Макино. Довольно радужные рапорты японских летчиков никак не согласуются с данными англичан, которые при обороне Тринкомали потеряли всего 8 «Харрикейнов» и одного «Фульмара» из 15 «Харрикейнов» (261-й дивизион RAF) и 4 «Фульмаров» (273-й дивизион RAF), защищавших базу. Японцы как всегда завысили свои результаты. Всего на Цейлоне англичане потеряли 48 самолетов (по другим данным 43), потери японцев составили 18 машин, в том числе 5 А6М2.

Южная часть Тихого океана (Рабаул, Новая Гвинея) - до июня 1942 года

В конце марта - начале апреля 1942 года центр тяжести боев сместился в южную часть Тихого океана. Ключевым пунктом в том районе был Рабаул, который японцы заняли в январе и быстро превратили в свою главную базу на этом участке фронта. Вместе с более мелкими вспомогательными базами Рабаул рассматривался как отправная точка для дальнейшей экспансии на юг - в Новую Гвинею и Австралию. Для обороны этого стратегически важного объекта был специально сформирован 4-й Кокутай, в состав которого входило 27 бомбардировщиков и 27 истребителей А6М2. Очень быстро 4-й Кокутай вступил в бой. 23 февраля унтер-офицер 2-го класса Мотоцуна Есида в одиночку перехватил и сбил над Ра-баулом В-17. После того, как японцы 8 марта захватили аэродромы в Лаэ и Саламуа, истребители перебазировались в Лаэ. 14 марта 1942 года 8 бомбардировщиков и 12 «Зеро», возглавляемых капитаном Каваи, были атакованы истребителями Р-40. Во время боя 8 союзнических самолетов было сбито (в том числе 2 - вероятно), японцы потеряли два А6М2 (один из них - самолет лейтенанта Ивасаки). После проведенной 1 апреля реорганизации 4-й Кокутай был целиком укомплектован бомбардировщиками, а истребители перешли в ведение Тайнан Кокутая. В течение следующих четырех месяцев Тайнан Кокутай провел 51 операцию - 602 боевых вылета и записал на свой счет 246 самолетов союзников (в том числе 45 - вероятно). Кроме того, японцы сбивали самолеты противника во время патрулирования Лаэ и Буна, а также во время атаки на остров Хорн. Всего было сбито около 300 неприятельских самолетов, потери японцев составили 20 самолетов и летчиков. Большинство сбитых самолетов противника - американские и австралийские Р-39 и Р-40.

Битва в Коралловом море - 7-8 мая 1942 года

Наступило время реализовать японский план захвата Порт-Морсби. Захват должен был осуществляться десантом, прикрываемым самолетами с больших авианосцев «Сёкаку» и «Дзуйкаку» и малого авианосца «Сёхо». Однако американцам стали известны планы японцев и они собрали в Коралловом море большие силы. Основную ударную мощь американцев в этом районе представляли авианосцы «Лексингтон» и «Йорктаун». 7 и 8 мая 1942 года произошла первая в истории морская битва, в которой с обеих сторон участвовала только палубная авиация. Истребители А6М2 сыграли в этом сражении важную роль, поскольку не дали американским бомбардировщикам и торпедоносцам прорваться к своим авианосцам. Меньше повезло в этой битве «Сёхо». Американцы очень быстро обнаружили авианосец и нанесли по нему удар силами 93 самолетов. На борту «Сёхо» было 4 А6М2 и 2 А5М4, которые сообщили о 5 сбитых американских самолетах (американцы потеряли в том бою только три машины). Однако все японские истребители тоже были сбиты: три совершили вынужденную посадку на воду, а еще три пропали без вести. В том бою 2-й лейтенант Уолтер Хаас из VF-42 на F4F-3 Wildcat сбил А6М2 уоррент-офицера Сигеси Имамура. Это был первый «Зеро», сбитый истребителем ВМФ США. На следующий день девять А6М2 с «Сёкаку» под командованием капитана Хоаси сопровождали бомбардировщики. Эти истребители сообщили о победе над 30 самолетами противника. Еще девять «Зеро» патрулировало воздушное пространство вокруг авианосцев.

В воздушном бою с американскими самолетами, пытавшимися прорваться к «Сёкаку» было сбито два пикирующих бомбардировщика Douglas SBD Dauntless и три истребителя F4F-3 Wildcat. Один торпедоносец Douglas TBD-1 Devastator был сбит при помощи тарана. Один из японских летчиков, унтер-офицер 2-го класса Такео Миядзава таранил торпедоносец за секунду до того, как тот должен был выпустить торпеду. Однако американцам удалось добиться прямых попаданий в авианосец и «Секаку» получил повреждения. Только уоррент-офицер Юкуо Хандзава решил приземлиться на поврежденный авианосец, несмотря на то, что палуба была задымлена, а аэрофинишер вышел из строя. Тем не менее эта авантюра ему удалась! 9 А6М2 с «Дзуйкаку» под командованием капитана Цукамото должны были прикрывать бомбардировщики с «Сёкаку». Японские истребители сбили 39 американских самолетов (главным образом истребители Grumman F4F-3 Wildcat и использованные в качестве истребителей пикирующие бомбардировщики SBD Dauntless). Еще 10 А6М2 под командованием капитана Окадзимы прикрывали авианосцы. Больше американцам не удалось поразить японские корабли, хотя во время налетов они потеряли по японским данным 13 «Диких котов», 6 «Опустошителей» и 5 «Неустрашимых», ценой одного А6М2, который совершил вынужденную посадку на воду и затонул. Как всегда японцы в несколько раз завысили свои достижения, поскольку американцы сообщают, что в Коралловом море они потеряли 33 самолета сбитыми и 36 пошедшими на дно вместе с «Леди Леке». Американцы считали, что в том бою японцы потеряли 107 самолетов разных типов, в том числе 40 было сбито американскими истребителями. Так или иначе, но своей цели американцы достигли -японцы отложили десант в Порт-Морсби, это была первая победа Дяди Сэма на Тихом океане.

Битва за Мидуэй - 4-6 июня 1942 года

В конце мая начале июня 1942 года началась реализация еще одного плана, где главная роль отводилась палубной авиации. Это был план захвата Мидуэя. Чтобы спутать планы противника, японцы планировали одновременно с главным ударом на Мидуэй нанести отвлекающий удар по Алеутским островам. План предусматривал подавление обороны острова массированным ударом палубной авиации и последующую высадку десанта, захват аэродрома и перебазирование туда специально сформированного для этой цели 6-го Кокутая, который временно размещался на авианосцах. Для нанесения удара по Мидуэю, кроме десантных сил, японцы выделили четыре авианосца: «Акаги», «Kara», «Хирю» и «Сорю», которыми командовал все тот же вице-адмирал Нагумо. Это были корабли закаленные в многочисленных боях, летчики имели за плечами большой опыт. Помимо собственных 18 А6М2, каждый авианосец нес на борту по Несколько машин из 6-го Кокутая. План вторжения на Мидуэй очень напоминал налет на Перл-Харбор. Половина истребителей с авианосцев должна была прикрывать бомбардировщики, а другая половина - защищать свои корабли. Истребителями с «Акаги», которые сопровождали бомбардировщики, командовал капитан Сиране. Сиране, располагая девятью истребителями отбил атаку американцев, попытавшихся перехватить бомбардировщики. Во время воздушного боя японцы записали на свой счет 2 F4F-3 и 13 F2A-3. Один из F2A-3, пилотированный капитаном Хамбердом сбил А6М2 с «Акаги». Отбив атаку, японцы оставшийся боезапас выпустили по самолетам, стоявшим на аэродроме и уничтожили один бомбардировщик В-17. Во время атаки аэродрома истребитель унтер-офицера 1-го класса Ивамы был сбит огнем зенитной артиллерии. Девятка «Зеро» с «Каги», возглавляемая капитаном Изука, сбила 12 американских истребителей. Потери японцев составили один самолет, который записал на свой счет капитан Марион Карл. Девятку истребителей с «Сорю», участвовавших в налете на Мидуэй, возглавлял капитан Суганами, который одновременно командовал всеми истребителями прикрытия. Самолеты этой девятки объявили о шести сбитых американских истребителях. А6М2 с «Хирю» командовал капитан Ясусиро Сигемацу. Эта девятка объявила о 18 воздушных победах над F4F-3 и F2A-3. Остальные самолеты кружили над своими авианосцами и отражали атаки американских самолетов, летевших с Мидуэя и авианосцев. Девятью А6М2 с «Акаги» командовал капитан Сиране. Его группа была усилена тремя истребителями из 6-го Кокутая. Эти двенадцать самолетов объявили о 51 сбитой машине американцев, из которых 30 было сбито в совместных действиях с самолетами с других авианосцев. После того как «Акаги» получил свое, большинство из этих истребителей стало заправляться и пополнять боезапас на «Хирю». Истребители с авианосца «Kara», защищая свой корабль сбили 32 американские машины, потеряв при этом шесть. Все истребители с «Сорю» на протяжении шестичасового боя сбили 32 американских самолета. Истребители с «Хирю» участвовали в ответном налете на американские авианосцы. «Хирю» оставался последним японским боеспособным авианосцем. Только шесть истребителей А6М2 было послано для прикрытия 18 пикирующих бомбардировщиков Айчи D3A1. Однако двум «Зеро» по техническим причинам пришлось вернуться назад. Оставшаяся четверка продолжала эскортировать бомбардировщики. Во время захода на цель истребители сбили семь американских самолетов, японцы потеряли три А6М2. Уцелел только капитан Сигемацу, который вернулся на свой авианосец. Для прикрытия десяти торпедоносцев Накадзима B5N2 сформировали отряд из четырех А6М2 с «Хирю» и двух А6М2 с «Kara», которые перебазировались на уцелевший авианосец. Возглавлял отряд капитан Мори и лейтенант Акира Ямамото. Вокруг авианосца «Йорктаун» летало более тридцати американских истребителей, японцы сбили 11 из них, заплатив за это двумя своими А6М2, в том числе машиной капитана Мори. Лейтенант Ямамото записал на свой счет четыре F4F-4. После того как американцы потопили последний японский авианосец, находившиеся в воздухе самолеты, израсходовав топливо, упали в море. Большинство летчиков спасли миноносцы прикрытия.

Японцы и на этот раз считали один сбитый самолет за два. В действительности американцы потеряли 136 самолетов, еще несколько десятков ушло на дно вместе с «Йорктауном». В свою очередь японцы потеряли все свои самолеты - около 250 - главным образом из-за потери авианосцев. Боевые потери точно установить очевидно не удастся никогда.

Алеутские острова - июнь 1942 года - февраль 1943 года

Полный провал под Мидуэем заставил японцев сделать все, чтобы вспомогательный удар по Алеутским островам завершить хотя бы видимостью победы. В операции участвовали два легких авианосца: «Рюдзё», который среди прочих самолетов нес 16 А6М2, и «Дзюнё», с 22 «Зеро» на борту, из них 7 из 6-го Кокутая. 3 июня 1942 года самолеты с авианосцев нанесли удар по Датч-Харбор. Истребителями с «Дзюнё» командовал капитан Ёсио Сига, который одновременно возглавлял все самолеты, участвовавшие в налете. В состав отряда входили 13 А6М2 с «Дзюнё», 3 А6М2 с «Рюдзё» и 7 А6М2 из 6-го Кокутая (группу 6-го Кокутая возглавлял капитан Мияно). Ударную силу отряда составляли 12 бомбардировщиков D3A1 и 6 бомбардировщиков-торпедоносцев B5N2. Из-за нелетной погодой над целью самолетам пришлось вернуться. Только вторая волна самолетов сумела обнаружить хоть какого-нибудь неприятеля - во время полета были обнаружены и сбиты две летающие лодки американцев PBY Catalina. Нелетная погода была и на следующий день, тем не менее с «Дзюнё» в воздух поднялась группа самолетов. В новом налете на Датч-Харбор помимо бомбардировщиков и торпедоносцев участвовали 5 А6М2 с «Дзюнё» (капитан Сига) и 6 А6М2 с «Рюдзё» и 6-го Кокутая (капитан Мияно). После того, как японцы отбомбились, им на перехват поднялись восемь американских истребителей Р-40, базировавшихся на аэродроме Умнак. Японцы потеряли один «Зеро» и два D3A1 и объявили о победе над шестью Р-40. Американцы же утверждают, что в том бою они потеряли один Р-40, другой Р-40 разбился, совершая вынужденную посадку. Эта история получила неожиданное продолжение. Во время налета на Датч-Харбор у А6М2 унтер-офицера 1-го класса Тадаеси Кога был перебит бензопровод и пилот совершил вынужденную посадку на одном из островков. При посадке самолет скапотировал и пилот погиб. Вскоре сбитый самолет обнаружили наблюдатели с патрульной летающей лодки американцев. Американцы восстановили поврежденный самолет и всесторонне испытали его. Американцам стали известны слабые стороны машины, это позволило разработать эффективную тактику борьбы с А6М2.

В конце концов японцы захватили два острова - Атту и Киска. Оба острова находились в зоне, контролируемой авиацией с Датч-Харбор. Поскольку на островках строить аэродромы было невозможно, чтобы обеспечить защиту с воздуха японцы организовали там базу гидросамолетов A6M2-N. В первый раз алеутские гидропланы вступили в бой 8 июля, когда атаковали одиночный В-24, однако воздушная баталия закончилась нулевой ничьей. 12 июля японцы атаковали группу из трех В-17 и семи В-24. После боя японцы сообщили, что им удалось повредить один В-24, в то время как в действительности, американцы потеряли один В-17. На протяжении всего августа 1942 года противники совершали «профилактические рейды» друг против друга, но достичь победы ни одной из сторон не удалось. Только 14 сентября началась крупная игра. Уже давно американцы совершали регулярные налеты. После одного из таких налетов, 14 сентября над островами японским A6M2-N удалось перехватить одиночный Р-38 из 54-го дивизиона, который фотографировал результаты бомбардировки. Японцы посчитали американский истребитель вероятно сбитым, в то время как американцы заявили, что Р-38 был только поврежден огнем зенитной артиллерии, а японцам приписали повреждения разведчика LB-30. На следующий день американцы произвели еще более мощный налет, под прикрытием еще большего числа истребителей. Японцы послали в перехват четыре гидроплана. Два A6M2-N не вернулось на базу, а из оставшихся двух унтер-офицер 2-го класса Й.Сасаки заявил о победе над тремя Р-38 и одним одномоторным истребителем, а унтер-офицер 2-го класса Минору Минадзава записал на свой счет одного Р-38 сбитого наверняка и еще одного вероятно. В свою очередь американцы утверждали, что в том бою они сбили пять японских гидросамолетов, в том числе один биплан, а еще один гидроплан расстреляли на воде. Собственные потери американцы оценивали в два Р-38. В результате у японцев остался только один боеспособный самолет, поскольку гидроплан унтер-офицера Сасаки получил серьезные повреждения и совершил вынужденную посадку. Пытаясь дотянуть до аэродрома по поверхности воды, A6M2-N скапотировал. 25 сентября японцы получили пополнение. За все время боев в этом стратегически второстепенном районе японцам удавалось держать противника в постоянном напряжении. Однако силы, сконцентрированные японцами на Алеутах, были незначительными, поэтому сколько-нибудь впечатляющих результатов добиться им не удалось.

27 марта 1943 года американцы высадили на Киске десант, и японцам пришлось отвести гидропланы с Алеутских островов. Личный состав 452-го Кокутая был эвакуирован на подводной лодке. После пополнения и переформирования, происходивших в Ёкосуке, 452-й Кокутай направили на север, на остров Шумушу (Чисима). Первым боевым заданием «реставрированного» кокутая был перехват американских бомбардировщиков, летевших на остров Парамушир. Десять из сорока, имевшихся в том районе, А6М2-N отправилось выполнять приказ. Японцы сообщали, что им удалось сбить два В-24 наверняка и еще один вероятно. Затем кокутай возвратился в Ёкосуку и 1 октября 1943 года был расформирован. За время своего существования кокутай сбил 17+6 самолетов противника, потеряв при этом в боях 8 A6M2-N и шестерых пилотов, еще четыре самолета вместе с пилотами было потеряно от зенитного огня американцев. Находясь на Алеутах, 452-й Кокутай получил в качестве пополнения не менее 35 гидропланов, большинство из которых погибло от штормов.

Новая Гвинея, Гуадалканал, Рабаул - июнь 1942 года - февраль 1944 года

После того как захлебнулось японское наступление в центральной части Тихого океана, главные бои разгорелись на территории Папуа-Новой Гвинеи. Имевшиеся плацдармы на северо-восточном берегу Новой Гвинеи японцы хотели использовать для захвата Порт-Морсби. После захвата Порт-Морсби следующей целью стала бы Австралия. Поэтому австралийцы и 5-й Воздушный Флот США сделали все, чтобы не допустить падения этого стратегически важного пункта.

7 августа американцы высадились в Гуадалканале, предварительно уничтожив имевшиеся там гидропланы из Иокогама Кокутай и перестреляв небольшой японский гарнизон в Тулаги. С американской стороны в атаке участвовали истребители F4F-4 и бомбардировщики SBD-3. A6M2-N из Иокогама Кокутай за свою недолгую службу успели сбить 6+1 самолет противника, все сбитые самолеты были четырехмоторными бомбардировщиками.

После американского десанта, бои в данном регионе разгорелись с новой силой. Вскоре американцам удалось захватить и привести в рабочее состояние аэродром Гендерсон-Филд. Этот аэродром стал костью в горле японцев, поскольку подрывал японскую линию обороны в южной части Тихого океана. Тут снова в бой пришлось вступить истребителям из Тайнан Кокутай. Уже в первый день наступления американцев 17 истребителей А6М2, готовых совершить налет на Раби, было направлено на другую цель. Теперь им пришлось сопровождать бомбардировщики G4M1, которые шли бомбить американские плацдармы. Возглавлял группу майор Накадзима. Цель располагалась почти в 900 км от японского аэродрома. «Зеро» не только пролетели весь маршрут, но им хватило топлива, чтобы поучаствовать в воздушном бою, где японцы (по своим данным) сбили 43 истребителя F4F-4 Wildcat, и вернуться на базу. Правда из 43 самолетов 7 было объявлено сбитыми вероятно, тем не менее это явно завышенные цифры. В том бою унтер-офицер 1-го класса Хироёси Нисизава - будущий первый ас японской морской авиации - сбил шесть F4F-4. Уоррент-офицер Сабуро Сакаи, сбив по одному F4F-4 и SBD-3, атаковал группу из восьми пикирующих бомбардировщиков SBD-3 Dauntless из VB-6, приняв их по ошибке за «Диких котов». Зайдя бомбардировщикам в хвост, Сакаи попал под перекрестный огонь кормовых стрелков. В результате истребитель получил значительные повреждения, а сам Сакаи - тяжело ранен. Тем не менее, японский летчик, собрав остатки сил, все же дотянул до Рабаула, хотя во время обратного пути несколько раз терял сознание.

Кроме Тайнан Кокутая в битве за Гуадалканал участвовал смешанный 2-й Кокутай, особенно его отряд истребителей, который обычно патрулировал воздушное пространство вокруг Рабаула. 2-й Кокутай был оснащен модернизированными «Зеро» - А6М3 модель 32. Самолеты этого типа из-за недостаточного радиуса действия использовали, главным образом, над Новой Гвинеей. 22 августа отряд истребителей из 2-го Кокутая под командованием капитана Ёсио Куракане вместе с некоторыми подразделениями Тайнан Кокутая перебазировались на аэродром Буна в Новой Гвинее. 24 августа состоялся налет на Раби и произошла первая битва в воздухе, в которой японцы не потеряв ни одной машины, записали на свой счет 9 американских Р-39. 26 и 27 августа налеты повторились, теперь в них также участвовали бомбардировщики. Японцы потеряли два D3A1 и 2 А6М3 (еще четыре А6М потерял Тайнан Кокутай). 26 августа погиб лейтенант Дзуничи Сасаи, которого звали «Рабаульским Рихтгофеном». До своей гибели Сасаи сбил 27 самолетов противника. Скорее всего Сасаи попал на прицел другого аса - капитана Мариона Карла из VMF-223. Налеты с участием 2-го Кокутая продолжались до 8 сентября. Затем 2-й Кокутай перенацелили на Гуадалканал. 4 сентября туда слетало три А6М3, но безрезультатно. Зато 12 сентября налет 15 А6М3 обернулся для американцев потерей 11 самолетов, 14 сентября после налета силами одиннадцати «Зеро», японцы записали на свой счет 10 самолетов противника. Получив пополнение в виде 10 истребителей и 3 бомбардировщиков, 2-й Кокутай перебазировался в Бука. Оттуда кокутай, насчитывавший в своем составе 21 истребитель, продолжал налеты на Гуадалканал. Особенно жаркий бой произошел 25 октября. В период с 11 по 14 ноября, часть, реорганизованная в 582-й Кокутай, прикрывала конвои с боеприпасами и пополнением. В середине ноября главные силы кокутая перебросили на Новую Гвинею, на Лаэ, где самолеты продолжали эскортировать морские конвои.

Чтобы облегчить жизнь рабаульским летчикам, которым приходилось проделывать довольно продолжительные «прогулки» до цели, японское командование организовало на острове Шортленд к югу от Бугенвила базу гидропланов A6M2-N. Еще одну базу организовали в бухте Реката на острове Санта-Изабель. Базы находились всего в 150 км от Гуадалканала. Первую победу японцы одержали 13 сентября. В тот день уоррент-офицер Кавамура сбил американский самолет, заходящий на посадку на аэродроме Гендерсон-Филд. 14 сентября три A6M2-N, в том числе и самолет Кавамуры, совершили налет на Гуадалканал. На этот раз их перехватили F4F-4 из VF-5 и ни один японец не вернулся на базу. В тот же день такая же участь постигла еще два A6M2-N, которые не смогли уйти от американских F4F-4 из VF-5. Один из этих самолетов сбил лейтенант Элиш Стоувер. В свою очередь Стоувер был атакован командиром группы гидропланов, капитаном Дзиро Оно. После боя Оно доложил, что ему удалось сбить американский истребитель. В тот же день база в Шортленде подверглась атаке американских F4F-4 из VMF-224. Американцы сообщили о шести уничтоженных японских гидропланах. Утром 24 сентября два A6M2-N перехватили четыре В-17.

Капитан Оно и его ведомый выпустили весь свои боезапас и смогли повредить только два американских бомбардировщика. У В-17, с которым «работал» Оно, замолчали два из четырех двигателей. Два дня спустя унтер-офицер 1 -го класса Маруяма атаковал 8 В-17 спереди и снизу и сообщил о том, что ему удалось сбить одну «Летающую Крепость». 9 октября гидросамолеты из Иокогама Кокутай, усиленные машинами с «Камикава-мару» (6 A6M2-N и 11 F1M2) прикрывали специальный транспорт «Ниссин», везущий боеприпасы для Гуадалканала. Американцы попытались потопить транспорт. Отбивая их атаки, уоррент-офицер Хисатеру Кофудзи - последний пилот из первого состава Иокогама Кокутай - сбил один SBD наверняка и один вероятно. На следующий день два A6M2-N вместе с несколькими F1M2 продолжили охрану «Ниссина». На этот раз американцы атаковали большими силами, в том числе 20 истребителями, которые сбили оба гидроплана. Наблюдатели с кораблей сообщили, что прежде чем гидропланы были сбиты, японским летчикам удалось свалить не менее четырех американцев.

Периодически Иокогама Кокутай получал пополнение - самолеты и летчиков. С переменным успехом кокутай продолжал сражаться, хотя из-за частых переформирований неоднократно менял название.

После того, как японцам пришлось эвакуировать гарнизон с Гуадалканала, присутствие гидропланов в том районе потеряло всякий смысл. Во время службы на Соломоновых островах в период 4 сентября - 7 ноября 1942 года самолеты, приданные «Камикава-мару» выполнили 211 боевых заданий, совершив 360 вылетов. Японцы сбили 14 самолетов противника наверняка и один вероятно, потеряв при этом девять машин. 802-й Кокутай и его предшественник 14-й Кокутай в период с 13 октября 1942 года по 14 февраля 1943 года сбил 13 самолетов в индивидуальных поединках, еще один самолет японцы сбили действуя в группе. Кроме того, японцы одержали восемь вероятных побед. За свои успехи азиаты заплатили тринадцатью гидропланами и жизнями семи пилотов.

Тем временем рабаульские летчики-истребители не имели ни минуты для отдыха. Пилоты с Тайнан Кокутай потребовали поддержки, прежде всего со стороны 6-го Кокутая, который после разгрома под Мидуэем, проходил переформирование на базе Кисаразу. Однако уровень подготовки молодых пилотов был недостаточно высок, и в Рабаул отправились только несколько опытных асов. Группа самолетов из 6-го Кокутая под командованием капитана Кофукуды, состоявшая из 18 А6М2 и двух бомбардировщиков, своим ходом отправились в Ра-баул через Иводзиму, Сайпан и Трук. 21 августа все самолеты прибыли в Рабаул, что было большим достижением для экипажей одномоторных самолетов. В начале сентября группа приступила к налетам на Раби, Порт-Морсби и Гуадалканал.

После того, как был готов аэродром на Буин, 6-й Кокутай перебрался туда. Действуя с новой базы, кокутай прикрывал корабли из 6-го отряда крейсеров, обстреливающего Гуадалканал. Из-за плохой погоды разбилось пять машин, в том числе самолеты лейтенанта Казуто Куба и уоррент-офицера Сагане. Главные силы 6-го Кокутая (27 самолетов А6М3 модель 32) прибыли в Рабаул 7 октября на борту авианосца «Дзуйхо». Возглавлял 6-й Кокутай полковник Чисато Морита, летчиками командовал капитан Мияно. Из Рабаула все самолеты перебазировались на Буин. 1 ноября 1942 года 6-й Кокутай переименовали в 204-й Кокутай. Хотя штаты кокутая предусматривали 60 истребителей и 8 разведчиков, в действительности численность кокутая не превышала половины названных цифр. 204-й Кокутай, действуя с Буйна, занимался главным образом защитой конвоев. Кроме того, кокутай участвовал в полномасштабных налетах на американцев вместе с 252-м и 253-м Кокутаями и отрядом истребителей с «Хиё». Но самым сложным заданием было сопровождать морские транспорты. Самолеты должны были кружить над кораблями до глубоких сумерек, когда возвращаться на базу было уже поздно. Обычно пилоты совершали посадку на воду поблизости от своих эсминцев, но часто случалось, что моряки не находили летчиков. До конца 1942 года 204-й Кокутай потерял в бою 10 пилотов, а 16 летчиков погибло по другим причинам, главным образом утонув, после приводнения.

В сентябре прибыло пополнение -Тайнан Кокутай получил 21 А6М2, 4 разведывательных С5М1 и 27 пилотов, которые составили особое подразделение в рамках кокутая. Самолеты и летчики прибыли в Рабаул на борту авианосца «Тайё». До начала ноября 1942 года прибывшие самолеты сбили 68 самолетов противника (в том числе 20 вероятно), сами потеряв 8 самолетов, сбитых над Гуадалканалом. После реорганизации группа была выделена в 202-й Кокутай, который в начале ноября вернулся на свою первоначальную базу в Целебесе.

Во время боев за Гуадалканал начали появляться новые модификации А6М. Первой модификацией был А6М3 модель 32 с уменьшенным размахом крыльев, однако из-за слишком малого радиуса действия этот самолет заменили на А6М3 модель 22 (Эта модификация самолета имела дальность полета 2056 км при 10-минутном резерве для воздушного боя, 1782 км при 20-минутном резерве и 1482 км при 30-минутном резерве.). Японским летчикам приходилось покрывать огромные расстояния, что вызывало хроническую усталость летного состава. В результате хорошо выспавшиеся американцы все чаще и чаще стали сбивать засыпавших за штурвалами японцев. Кроме того, американцы, имея аэродромы под боком, могли быстро сконцентрировать большое количество самолетов на опасном направлении. За три месяца боев за Гуадалканал (считая бои в восточной части Новой Гвинеи) Тайнан Кокутай сбил 201 самолет противника (в том числе 37 вероятно). В боях погибло 37 летчиков кокутая. Ослабленный и измотанный непрекращающимися боями Тайнан Кокутай (переименованный 1 ноября в 251-й Кокутай) в ноябре был отведен в Японию для пополнения и отдыха. Личный состав кокутая на момент эвакуации, считая летчиков и наземный персонал, составлял всего... 20 человек! Остальные или погибли или в результате ран и болезней были признаны негодными к строевой службе.

В кампании на Гуадалканале участвовали «Зеро» не только из Тайнан Кокутая. Чтобы нанести удар по американцам, высадившимся и продолжавшим высаживаться на Гуадалканал, японцы провели несколько акций с использованием авианосцев. Одна из таких акций, в которой участвовали авианосцы «Секаку», «Дзуйкаку» и «Рюдзё», вошла в историю как битва у Соломоновых островов. Сражение продолжалось с 23 по 25 августа 1942 года. Кроме бомбардировщиков и торпедоносцев, на авианосцах имелись и истребители А6М2. «Сёкаку» нес 26 «Зеро», «Дзуйкаку» - 27, а «Рюдзё» - 21. Первой целью японцев был аэродром Гендерсон-Филд. В первой волне самолетов, направившихся 24 августа к американскому аэродрому, было 6 А6М2 с «Рюдзё», 4 А6М2 с «Сёкаку» и 6 - с «Дзуйкаку». Возглавлял отряд истребителей капитан Хидака. Японцы нанесли бомбовый удар по аэродрому, а истребители прикрытия вступили в бой, с поднявшимися в воздух американскими самолетами. Вторую волну бомбардировщиков прикрывали 9 А6М2. Их налет совпал по времени с налетом 20 бомбардировщиков из Рабаула, имевших солидное прикрытие. Воздушный бой завязался севернее аэродрома Гендерсон-Филд над морем между островами Малаита и Флорида. Именно здесь поджидал узкоглазых майор Джон Л.Смит со своими 14 F4F-4 из VMF-223. В результате потеряв несколько «Диких котов» американцы доложили о том, что им удалось сбить 20 (21?) самолет противника, главным образом А6М2 и несколько бомбардировщиков. Японцы доложили о 15 воздушных победах. В действительности американцы сбили 3 А6М2, 3 B5N2 и 5 G4M1, потеряв три своих самолета. Примерно в это же время решилась судьба «Рюдзё». Американцы обнаружили авианосец и выслали на его перехват группу из 30 Dauntless'oв и 18 Avenger'oв с авианосца «Саратога». Затем на авианосец совершил налет отряд самолетов с авианосца «Энтерпрайз». Японский корабль получил несколько прямых попаданий и затонул, несмотря на то, что с воздуха его прикрывало 10 А6М2, которые доложили о 11 сбитых самолетах противника. Американцы признали потерю только одного «Мстителя» с «Энтерпрайза». Успевшим подняться в воздух машинам было приказано приземлиться на аэродромах на Бука или на Бугенвиле, однако сколько пилотов из-за нехватки топлива приводнились около эсминцев сопровождения.

Тем временем самолеты с «Сёкаку» и «Дзуйкаку» совершили налет на американские авианосцы. «Леди Сара» получила несколько попаданий, но осталась на плаву. Но и японцы понесли большие потери, пытаясь поразить авианосец. Особенно велики были потери среди бомбардировщиков, в то время как «Сёкаку» потерял только один «Зеро», а «Дзуйкаку» - трех. Американцы приводили более внушительные цифры японских потерь, потеряв сами при этом только пять Wildcat'oв. Американцы потеряли 17 самолетов, из числа базировавшихся на авианосцах, однако только семь из них было сбито в бою. Определенное количество самолетов американцы потеряли над Гуадалканалом.

После сражения большинство исправных истребителей с авианосцев отправилось поддерживать Тайнан Кокутай. 30 истребителей из 1-го дивизиона авианосцев, в том числе 15 А6М2 с «Сёкаку» под началом капитана Синго отправилось в Бука, где с 28 августа до 4 сентября участвовали в налетах на Гуадалканал. В удачных налетах, состоявшихся 29, 30 августа и 2 сентября истребители уничтожили на аэродроме 15 американских самолетов, сами потеряв при этом шесть машин, в том числе самолеты капитана Сабуро Синго и капитана Ибисуки.

Во второй половине октября очередной рейд японских авианосцев был согласован с наступлением японской 17-й Армии, штурмующей Гендерсон-Филд. В бою участвовали авианосцы «Сёкаку», «Дзуйкаку», «Дзуйхо» и «Дзунё», несущие 93 истребителя «Зеро». Американцы смогли противопоставить японской армаде только 70 истребителей и около сотни бомбардировщиков и торпедоносцев, базировавшихся на авианосцах «Энтерпрайз» и «Хорнет». И японцы и американцы знали о присутствии друг друга, поэтому победить должен был тот, кто первым обнаружит противника. Два дня обе стороны «нащупывали» друг друга, пока наконец 26 октября не началось настоящее дело. В 12:00 с палубы «Дзунё» поднялось 12 истребителей А6М2 и 18 бомбардировщиков. Командовал истребителями капитан Сига. Японские самолеты атаковали «Энтерпрайз». В воздушном бою японцы сообщили о победе над 14 самолетами противника, из них 5 побед относилось к разряду вероятных. В третей волне участвовали 6 «Зеро» с «Дзунё» из которых не вернулось два, в том числе самолет капитана Сиране. Еще три истребителя совершили вынужденную посадку на воду. Истребители первой волны с «Дзуйхо» - всего девять машин, прикрывали бомбардировщики как с самого «Дзуйхо», так и с «Сёкаку» и «Дзуйкаку». Возглавлял девятку капитан Хидака. Отряд Хидаки сначала атаковал группу американских самолетов (бомбардировщики, торпедоносцы и истребители), а затем повернул к американским авианосцам. Во время боя японцы доложили о 14 воздушных победах, однако на обратном пути отряд Хидаки потерял свои бомбардировщики и заблудился. Четыре самолета так и не вернулись на базу. Американцы сообщали, что в том бою они потеряли три Wildcat'a и три Avenger'a, из которых один был сбит, а два совершили вынужденную посадку из-за полученных повреждений. Американские истребители докладывали об одном сбитом «Зеро». Со второй волной «Дзуйхо» выслал 14 А6М2, которые возглавлял капитан Сато. Эти 14 машин сопровождали всего лишь пять бомбардировщиков. Потеряв два самолета, японцы сбили четыре истребителя противника.

«Сёкаку» послал в составе первой волны только 4 А6М2, которыми командовал капитан Мияима. Со второй волной «Сёкаку» послал пять истребителей. Этим самолетам удалось сбить пять американских истребителей, патрулировавших воздушное пространство вокруг своих авианосцев. Оставшиеся истребители с «Сёкаку» образовали над своим кораблем «зонт», в котором участвовали общей сложностью 24 А6М2. Американцы тоже быстро обнаружили японские авианосцы и послали к ним свои самолеты. В бою японские истребители, образовывавшие «зонт» сбили 9 машин противника, в том числе 3 вероятно. Унтер-офицер 1-го класса Омори таранил на своем «Зеро» американский Dauntless в тот момент, когда бомбардировщик уже занял над «Сёкаку» позицию для бомбометания. Истребители с «Сёкаку» понесли сравнительно небольшие потери - всего три машины. Потери среди бомбардировщиков и торпедоносцев были значительно выше.

«Дзуйкаку» также большую часть истребителей держал для собственной защиты. С первой волной отправилось всего 8 А6М2, которыми командовал лейтенант Сиране. Возвратившись на авианосец восьмерка объявила о 14 сбитых F4F-4. Вторую волну прикрывало только 4 «Зеро», которыми командовал уоррент-офицер Сигеми Кацума. Истребители второй волны сбили девять американских самолетов. Сам же «Дзуйкаку» отбивал налеты американских бомбардировщиков и торпедоносцев силами 27 истребителей. Над «Дзуйкаку» японцы сбили шесть пикирующих бомбардировщиков SBD-3 Dauntless. При этом японцы не потеряли ни одного самолета, только пять истребителей получили повреждения.

Американцы утверждали, что в битве у Санта-Круз японцы потеряли около 90 самолетов. Сами же американцы заявили, что они в том бою потеряли 74 самолета, из них сбитых было только 20.

Пока японские и американские авианосцы вели дуэль, в небе Гуадалканала также было жарко. Пытаясь во что бы то ни стало взять аэродром Гендерсон-Филд, японцы бросили в бой бомбардировщики из Рабаула, прикрыв их истребителями из Тайнан Кокутая. 23 октября 16 G4M1 и 25 А6М2 атаковали аэродром. В воздухе загорелся беспорядочный бой, в котором с американской стороны участвовали 24 F4F-4 и 4 Р-39. Американцы без потерь для себя сбили два бомбардировщика и около 20 истребителей А6М, ведя при этом классический круговой бой! Правда, уровень подготовки японских пилотов в то время оставлял желать много лучшего. 25 октября история повторилась - в семи налетах японцы потеряли 27 машин разных типов: 22 сбили американские истребители и 5 - зенитчики. Всего за период с 16 по 25 октября 1942 года американцы потеряли над Гуадалканалом 14 самолетов, в то время как японцы не менее 115 машин.

Всего за три месяца боев за Гуадалканал японцы потеряли (по американским источникам) 260 истребителей А6М2 и около 140 бомбардировщиков, почти все вместе с экипажами. Потери личного состава повлекли за собой дальнейшее падение эффективности японской авиации.

Японцы были вынуждены отвести в тыл потрепанные кокутаи, а на их место с базы Кисаразу на борту авианосца «Тайё» срочно доставили 252-й Кокутаи.

11 ноября кокутаи получил боевое крещение, участвуя в совместном налете с 253-м и 582-м кокутаями. В том бою И «Зеро» капитана Сигемися Ямамото без потерь со своей стороны сбили один американский самолет. На следующий день 12 А6М прикрывало торпедоносцы, атаковавшие американские корабли и суда стоявшие на якоре у Гуадалканала. Японцы доложили о том, что им удалось сбить восемь американских истребителей, отправленных на перехват их отряда с аэродрома Гендерсон-Филд. 12-14 ноября, истребители из 252-го Кокутая прикрывали свои конвои. Японцам удалось сбить 14 американских самолетов, пытавшихся прорваться к кораблям конвоя, однако и сами они понесли потери, среди других летчиков погиб капитан Масадзи Суганами - командир 252-го Кокутая. Позже 252-й Кокутаи действовал с баз в Рабауле, на Лаэ и Мунда. До 1 февраля 1943 года (когда сражение за Гуадалканал закончилось) пилоты кокутая записали на свой счет 145 самолета противника, сами потеряв при этом 15 самолетов.

Еще одна часть, оснащенная истребителями А6М «Зеро», сыграла заметную роль в битве за Гуадалканал. Это был отряд истребителей смешанного Каноя Кокутаи. 19 сентября на базу в Кавьенге прибыл один бунтай истребителей - 9 А6М2. Командовал бунтаем капитан Тоситака Ито. Уже 21 сентября девятка участвовала в налете на Порт-Морсби. 29 сентября истребители участвовали в воздушной битве над Гуадалканалом и сбили четыре американских самолета. 1 октября 1942 года Каноя Кокутаи был переименован в 751-й Кокутаи, а 1 ноября истребители и бомбардировщики были разведены по разным кокутаям. Отряд истребителей стал теперь именоваться 253-м Кокутаем. В течение восьми месяцев, прежде чем в середине мая 1943 года его отвели для пополнения и отдыха на Сайпан, 253-й Кокутаи участвовал в беспрерывных боях в районе Гуадалканала, над заливом Оро в охране конвоев и в операциях по очистке воздушного пространства от самолетов противника. В этих боях кокутай сбил 101 самолет противника, потеряв при этом более 30 самолетов. Весной 1943 года японцы предприняли еще одну попытку остановить продвижение американцев и выиграть время для накопления сил. После того как японцы покинули Гуадалканал, американцы превратили этот остров в большую перевалочную базу. Адмирал Ямамото решил провести операцию под кодовым названием И-го, которая должна была подорвать ресурсы американцев на данном участке фронта. Дополнительной задачей, стоявшей перед японцами, было уничтожить новый аэродром американцев на островах Рассел. Для этой цели в Рабауле были сконцентрированы практически все имевшиеся у японцев в районе Новой Гвинеи самолеты. Даже авианосцы «Дзуйкаку», «Дзуйхо», «Дзунё» и «Хиё» отправили свои самолеты (96 А6М и около 70 бомбардировщиков) в Рабаул. Всего японцы собрали почти 360 самолетов, из которых половину составляли «Зеро» разных модификаций. Адмирал Ямамото перенес свой штаб в Рабаул, чтобы лично контролировать ход операции. 1 апреля началась подготовительная фаза операции. Две группы А6М, общей численностью 58 машин, совершили налет на острова Рассел. Американцы послали навстречу 42 истребителя (F4F-4, F4U-1 и Р-38) и в течение двухчасового боя обе стороны здорово помяли друг друга. Американцы заявили о 18 сбитых самолетах противника ценой 6 своих истребителей, японцы же назвали примерно те же цифры, но в свою пользу. Со 2 по 18 апреля самолеты с авианосцев участвуют в многочисленных операциях над Гуадалканалом, заливом Оро, Раби и Порт-Морсби. Истребители с «Дзуйкаку», потеряв три машины А6М3 модель 22, сбили 13 самолетов противника. Истребители с «Дзуйхо» за тот же период сообщали о 18 воздушных победах. Истребители с «Хиё» участвовали 7 апреля в налете на Гуадалканал, 11 апреля атаковали корабли, стоявшие в заливе Оро, а 14 апреля совершили налет на залив Милн. В ходе этих трех налетов японцы потеряли 7 истребителей и засчитали себе 56 самолетов противника (в том числе 11 вероятно сбитыми). Истребителей 3-го Флота поддерживали самолеты наземного базирования. Все машины 204-го Кокутая были собраны в Рабауле, и оттуда кокутай совместно с палубными истребителями, а также машинами 253-го и 582-го кокутаев совершил 7 апреля налет на Гуадалканал, 12 апреля - на Порт-Морсби и 14 апреля - на залив Милн. Во время этих дней кокутай сбил 20 самолетов, поэтому именно ему поручили сопровождать самолет адмирала Ямомото, собравшегося 18 апреля 1943 года инспектировать базу на острове Буин. Адмирал вместе со своим штабом разместился на двух бомбардировщиках G4M1 из 705-го Кокутая, прикрывали бомбовозы шесть истребителей А6М3 лейтенанта Такеси Морисаки. Американцы перехватили и расшифровали радиограмму, в которой описывался маршрут адмирала и организовали для него встречу в районе мыса Мойра на Бугенвиле. Американцы сбили оба бомбардировщика, самолеты эскорта в целости вернулись на базу и сообщили, что им удалось сбить два Р-38 (в действительности американцы потеряли только один Р-38). В свою очередь американцы, кроме двух бомбардировщиков, записали себе еще три А6М3.

По мнению японцев, операция «И-го» закончилась успехом. Об этом говорили рапорты летчиков, в которых фигурировали впечатляющие цифры. В действительности, американцы оценивали свои потери в 25 самолетов, японцы же увеличили это число пятикратно. Всего за время операции истребители «Зеро» совершили 486 самолето-вылетов. При этом потери японцев составили около 100 самолетов, из них 2/3 - истребители «Зеро».

В дальнейшем напряженность боев на этом участке фронта несколько уменьшилась. Тем не менее японцы продолжали регулярные налеты на американские аэродромы. 13 мая, 7 и 12 июня над островами Рассел произошли новые стычки, в которых участвовал 582-й Кокутай. За эти три дня японцы сбили 28 американских машин. Во время воздушного боя над Буйном японцы сбили 17 самолетов противника, а 16 июня вместе с другими частями истребителей 582-й Кокутай предпринял налет на американские корабли, стоявшие на якоре у мыса Лунга на острове Гуадалканал. 24 бомбардировщика D3A и 16 истребителей А6М были перехвачены американскими самолетами с Гендерсон-Филд. Японцы потеряли восемь бомбардировщиков и четыре истребителя, потери американцев составили тоже четыре истребителя.

Тем временем, в Рабаул прибыл 251-й Кокутай (прежний Тайнан Кокутай), который восстановил свою боеспособность. Первую боевую операцию кокутай провел уже через четыре дня после своего появления - 14 мая. 32 истребителя сопровождали 18 бомбардировщиков G4M, которые совершали рейд над заливом Оро. В этом налете японские истребители сбили 13 американских Р-38 и Р-40 не потеряв ни одной машины. 7 июня 36, а 12 июня 32 А6М2 из 251-го Кокутая вместе с истребителями 204-го и 582-го Кокутаев совершили большие налеты на Гуадалканал и Рассел. Летчики 251-го Кокутая, несмотря на то, что среди них было больше всего новичков показали самые высокие результаты, сбив 12 самолетов 7 июня и 11 - 12 июня, потеряв 8 машин. 16 июня, прикрывая бомбардировщики, направлявшиеся к американским кораблям в Лунга-Пойнт, летчики 251-го Кокутая сбили 10 самолетов, потеряв семь. Истребители из 204-го Кокутая также участвовали в этих акциях, будучи уже под командованием капитана Мияно, который стал командиром авиационной группы кокутая. Капитан Мияно энергично выступал за использование А6М в качестве пикирующего бомбардировщика, поскольку специализированных самолетов не хватало. Не прекращая участвовать в боевых операциях, 204-й Кокутай проводил интенсивные тренировки по бомбометанию из пикирования. В налете на аэродром на острове Рассел 8 из 34 А6М взяли на внешнюю подвеску бомбы. Сильный зенитный огонь американцев не дал японским летчикам выйти к цели. В следующей операции - 16 июня - 204-й Кокутай прикрывал бомбардировщики D4A, в налете на корабли около Лунга-Пойнт. В этом бою погиб капитан Мияно и все офицеры кокутая. В 204-м Кокутае из пилотов остались одни унтер-офицеры и нижние чины.

Японские воздушные удары не смогли помешать американцам провести следующий десант, на этот раз на остров Рендова. 30 июня американцы высадили десант, и сразу же японцы обрушили на остров всю мощь своей авиации. 251-й Кокутай также направился к острову, чтобы нанести удар, но наткнулся на мощное прикрытие из американских истребителей и потерял восемь машин, в том числе самолеты капитана Мукаи и лейтенанта Оно. Несмотря на значительные потери, кокутай продолжал действовать с баз в Рабауле и на Буине. Теперь летчиков возглавлял лейтенант Такаси Осибучи - самый старший по званию пилот в кокутае. К 1 сентября убыль личного состава части была настолько велика, что кокутай был расформирован. На его базе создали отряд ночных истребителей, а оставшихся пилотов и машины передали в 201-й и 253-й Кокутай. С мая по сентябрь пилоты 251-го Кокутая записали на свои счет около 230 самолетов противника, потеряв 34 машины.

В боях участвовали самолеты с авианосца «Дзунё» - 48 истребителей А6М3, 36 бомбардировщиков D3A и 18 торпедоносцев B5N2, которые временно базировались на Буине. До конца августа истребители этой части сбили более 50 самолетов противника (в том числе 13 вероятно) потеряв 9 машин. 1 сентября отряд был расформирован. 582-й Кокутай также практически каждый день вылетал на выполнение заданий, до 12 июля 1943 года когда операция закончилась, а 1 августа 1943 года отряд истребителей 582-го Кокутая расформировали. За неполный год своего существования истребители 582-го Кокутая сбили около 220 самолетов противника.

После реорганизации в 582-м Кокутае остались одни бомбардировщики, а личный состав и машины отряда истребителей передали в сильно потрепанный в боях 204-й Кокутай. В 204-й Кокутай передали и остатки истребительного отряда 2-го дивизиона авианосцев. Усиленный таким образом 204-й Кокутай, вместе с 201-м и 253-м Кокутаями принял на себя всю тяжесть обороны Рабаула. Почти каждый день самолеты этой части совершали налеты на американцев, патрулировали воздушное пространство и отражали контрудары противника. В постоянных боях кокутай понес тяжелые потери и его отвели с аэродрома в Буине подальше от передовой - в Рабаул.

В сентябре на рабаульском аэродроме Тобера собрались остатки 201-го и 204-го кокутаев, а также свежий 253-й кокутай. Именно эта часть приняла на себя основной груз боев. Особенно яростные бои разгорелись в середине октября, когда кокутай почти каждый день отправлял по 30-40 А6М на перехват самолетов противника. Действия 253-го кокутая поддерживали самолеты 2-го дивизиона авианосцев. Японцы несли тяжелые потери - в середине февраля 1944 года в кокутае оставалось всего лишь около 20 боеспособных самолетов. За период с сентября 1943 года по февраль 1944 года летчики 253-го кокутая доложили о почти 500 сбитых самолетах противника. Сравнивая донесения японских пилотов с документами американских авиационных частей, можно обнаружить, что японцы завысили свои результаты в 5-10 раз.

В ноябре 1943 года японцы приступили к выполнению плана «Ро-го», целью которого было снять воздушную блокаду с Рабаула и получить преимущество в воздухе, по крайней мере в районе собственной базы. В рамках плана этой операции японцы должны были нанести удар по аэродромам американцев, и прежде всего по аэродромам, расположенным на Гуадалканале. Азиаты собрали мощный кулак в виде 152 самолетов (главным образом истребителей), не считая машин из 2-го дивизиона авианосцев - по 24 А6М с «Сёкаку» и «Дзуйкаку» и 18 А6М с «Дзуйхо». 1 ноября (2 ноября по токийскому времени) 130 (по другим источникам 115) истребителей взлетело с аэродромов в окрестностях Рабаула и отправилось на перехват американского отряда самолетов, насчитывавшего почти 200 машин. Разгорелся воздушный бой, в результате которого японцы записали на свой счет 119 американских самолетов (в том числе 22 вероятно), потеряв при этом 18 А6М3. Истребители с «Сёкаку», которые временно перебазировались на аэродром Вунакану, доложили о 47 воздушных победах (из них 7 вероятных). Уоррент-офицер Хитоси Сато сбил 8 самолетов, лейтенант Казуноки Миябе - 6, а капитан Кобаяси - 4. Американцы в свою очередь сообщили о том, что им удалось сбить 68 самолетов противника, потеряв 19 машин. Подобным образом протекали операции 4(5) ноября, когда 59 японских истребителей записали 49 воздушных побед и еще 20 самолетов посчитали сбитыми вероятно, потери японцев - всего 2 самолета (американцы же сообщили, что в том бою они сбили 25 японских самолета, потеряв при этом 13), 6(7) ноября, когда 58 японских истребителей сбили 23 американских самолета и еще 16 уничтожили на земле, потеряв 5 машин, и 10(11) ноября, когда 68 японских истребителей перехватили большую группу американских самолетов и доложили о 71 воздушной победе ценой 11 собственных машин (американцы, в свою очередь, в тот день «сбили» 135 истребителей противника, потеряв 5 самолетов). За период с 1 по 13 ноября истребители с «Сёкаку» сообщили о 107(23) воздушных победах, потеряв за это же время 8 самолетов. Истребители с «Дзуйкаку» за тот же период сбили 47( 19) самолетов, потеряв при этом также 8 машин, среди погибших был Командир отряда - капитан Кендзиро Нотоми. 13 ноября большинство истребителей 1-го дивизиона авианосцев вернулось на свои корабли. По расчетам японцев, они должны были практически полностью разгромить авиацию противника в этом районе. Однако в действительности американцы понесли гораздо меньшие потери и не потеряли превосходства в воздухе. Наоборот, японцам пришлось перейти к глухой обороне, а база в Рабауле была в значительной степени нейтрализована.

Отряд истребителей 582-го кокутая, до конца сражался в Рабауле, время от времени совершая показательные рейды на Торокин и Маркус.

В январе японцы сменили части, дислоцированные на аэродромах вокруг Рабаула. По просьбе командующего Юго-восточного Флота, вице-адмирала Кусака, на выручку Рабаулу послали самолеты с авианосцев. 25 января прибыли самолеты с «Рюхо», «Дзунё» и «Дзуйхо». К 20 февраля практически все бомбардировщики с «Рюхо» были потеряны, зато истребители действовали очень активно, записав на свой счет около 40 самолетов противника. Правда и японцы понесли тяжелые потери, в середине февраля в отряде оставалось 4-5 боеспособных истребителя. Примерно так же обстояло дело и в отряде с «Дзунё». За неполный месяц боев (до 20 февраля) истребители А6М3 этого отряда сбили 70(30) самолетов противника, потеряв при этом практически все свои машины. Отряд с «Хиё», возглавляемый капитаном Хохеи Кобаяси, сбил 80 самолетов противника, потеряв 12 машин.

Американцы продолжали продвигаться вперед, а у японцев уже не было сил, чтобы бороться за перевес в воздухе. После 20 февраля 1944 года японцы практически полностью отдали инициативу противнику, тем более, что основные бои теперь переместились в центральную часть Тихого океана, где американцы, «перепрыгивая» с одного острова на другой, прорвали японскую оборону и нанесли удар по островам Гилберта (операция «Galvanic»).

Юго-западная часть Тихого океана, Голландская Ист-Индия, Австралия, Пелелью, Биак - март 1943 года – июль 1943 года

Весной 1943 года 5-я Воздушная Армия США, расположенная в Австралии, перешла к активным боевым действиям. Осенью 1942 года в Порт-Дарвин прибыл отряд английских истребителей Spitfire, возглавляемый подполковником Кливом Колдуэллом. Личный состав отряда составляли ветераны боев в Европе и Северной Африке. Японцы узнали об этом, и решили, что противник готовит наступление на Голландскую Ист-Индию и Филиппины. Поэтому было решено усилить наступление в этом районе, чтобы предотвратить концентрацию сил противника. Главной силой у японцев на этом участке фронта был 202-й кокутай (бывший 3-й кокутай), оснащенный истребителями А6М «Зеро» и базировавшийся на аэродроме Купанг на Тиморе. 15 марта японские летчики доложили о том, что в районе Порт-Дарвина ими были сбиты 4 «Спитфайра». 2 мая 1943 года 27 А6М майора Судзуки, сопровождавшие 25 G4M1, на Порт-Дарвином завязали 15-минутный воздушный бой с 33 «Спитфайрами». Сообщалось, что удалось сбить 21 самолет противника потеряв пять А6М3 и один G4M1. Союзники, в свою очередь, признали потерю только 8 самолетов (5 сбито и 3 разбилось при вынужденной посадке) и двух летчиков. Позже, на протяжение первой половины сентября 1943 года 202-й кокутай провел шесть налетов на Порт-Дарвин, Брокс-Крик и другие пункты, записав на свой счет 101 самолет союзников, ценой трех истребителей и двух сопровождаемых бомбардировщиков. Союзники утверждают, что за этот период они потеряли всего 38 самолетов. Так или иначе, но это был значительный успех, который способствовал укреплению мифа о непобедимости японского истребителя. С другой стороны 202-й кокутай находился в довольно благоприятных условиях: опытные пилоты, перерывы для отдыха и подготовки, противник, охотно принимавший тактику боя на горизонталях.

В марте 1943 года сформировали 934-й кокутай, который прибыл на остров Амбон вместе с гидросамолетами А6М2-N. В конце апреля его перебазировали на аэродром Таберфан (острова Ару), где японцам пришлось вести постоянные бои с английскими самолетами «Beaufighter» из 31-го дивизиона RAAF, «Hudson» из 2-го и 13-го дивизионов RAAF, голландскими B-25 из 18-го (NEI) дивизиона и В-24 из 319-го дивизиона USAAF. Первую победу японцы одержали 25 апреля, когда унтер-офицер 3-го класса Хиденори Мацунага сбил «Бьюфайтер» из 31-го дивизиона RAAF. На следующий день японцы сбили еще один «Бьюфайтер». 6 мая англичане нанесли ответный удар, когда два «Бьюфайтера» уничтожили на воде семь гидропланов, в том числе четыре A6M2-N. Японским зенитчикам удалось сбить один английский самолет. На следующий день англичане повторили налет, на этот раз в нем участвовало пять «Гудзонов». 2 A6M2-N перехватили англичан и записали на свой счет два сбитых самолета. 24 июля 3 A6M2-N перехватили 8 «Бьюфайтеров» и сбили одного (по японским данным двух). 17 августа англичане сбили первый A6M2-N, который пилотировал рядовой Осаму Ёза. 21 августа 6 «Бьюфайтеров» снова атаковали японскую базу и сбили самолет унтер-офицера 3-го класса Тою Инохана, который попытался подняться в воздух. Сам Инохана умер от полученных ран. 31 августа японцы сбили один «Бьюфайтер». 21 ноября 1943 года 2 A6M2-N перехватили шесть «Бьюфайтеров», сопровождавших бомбардировщики В-25. Обе стороны потеряли по одному истребителю. В тот же день японцы атаковали семь В-24, бомбардирующих остров Ару. Сообщалось, что потеряв один гидроплан уоррент-офицера Т.Кавагучи (пилот погиб), японцы серьезно повредили один американский бомбардировщик. 10 декабря 934-й кокутай покинул аэродром Таберфан и перелетел на базу в Маноквари в западной части Новой Гвинеи. Новой задачей кокутая была защита строившегося там аэродрома. 21 декабря два A6M2-N перехватили группу В-24, бомбардировавших недостроенный аэродром и рапортовали об одном сбитом и двух поврежденных самолетах противника. 12 января шесть A6M2-N атаковали еще одну группу В-24 и сообщили о повреждении трех бомбовозов. Позднее 934-й кокутай переоснастили более современными гидропланами N1K1 «Кёфу».

30 марта самолеты с американских авианосцев нанесли массированный удар по Перелью. Несмотря на численное превосходство американцев, японские истребители из 201-го, 261-го, 263-го и 501-го кокутаев бросились отражать атаку. Пилоты 201-го кокутая докладывали о победе над 17 истребителями F6F Hellcat, потеряв при этом 9 самолетов сбитыми, 9 поврежденными и 2 разбившимися при вынужденной посадке. 251-й кокутай был здорово помят, потеряв 20 из 23 истребителей, поднявшихся в воздух и 8 машин на земле. Пилоты кокутая сообщили о 18 сбитых самолетах противника. Из 12 истребителей 501-го кокутая на базу не вернулось пять, в том числе самолет командира группы, капитана Томодзиро Ямагучи. Пилоты этого кокутая записали на свой счет четыре самолета противника.

263-й кокутай в этот день имел 25 боеспособных «Зеро». Потеряв 15 самолетов в воздухе и три на земле, летчики этого кокутая смогли сбить только 5 американских машин.

В конце мая 1944 года 202-й кокутай (командир - майор Хидеки Синго) был переброшен на остров Халмахера. В то время часть насчитывала в своем составе 50 истребителей. На новом месте кокутаю пришлось участвовать в тяжелых боях за Биак, и до 10 июня численность кокутая сократилась на 21 машину. Оставшиеся 16 боеспособных самолета 17 июня перебазировали на Пелелью, откуда они участвовали в операции «А-го». В боях за Биак участвовал и 343-й кокутай, который также понес значительные потери.

Острова Гилберта, Маршалловы острова, нейтрализация базы Трук, первые атаки на Марианские острова - июнь 1943 года - апрель 1944 года

В сентябре 1943 года японцы перехватили несколько американских радиограмм, из которых следовало, что противник готовит большое наступление на острова Гилберта. 19 сентября американцы нанесли массированный авиационный удар по атоллу Тарава. 6 октября сто американских самолетов, в основном истребителей, совершили налет на атолл Уэйк, расположенный в центральной части Тихого океана. Японцы успели собрать для обороны только 26 А6М из расположенных там двух дайтаев 252-го кокутая. Потеряв 16 машин вместе с пилотами, японцы посчитали сбитыми 14 американских самолетов. После того, как японцам стало известно, что Уэйк подвергается удару с воздуха, капитан Цукамото во главе шести «Зеро» совершил 600-км бросок с Тароа на Уэйк, чтобы помочь отразить атаку американцев. В 30 милях от атолла японцев атаковали американские «Хеллкеты» и сбили три «Зеро». Только три самолета добрались до цели и на протяжении нескольких дней были единственными боеспособными машинами, в то время как все имевшиеся там самолеты представляли собой груды дюраля на изрытом воронками аэродроме.

24 ноября капитан Сухо повел 19 «Зеро», каждый из которых нес под крыльями по две 60-кг бомбы, на американские позиции на острове Макин. Перед целью японцы наткнулись на тридцать «Хеллкетов», пришлось вступить в бой. Японцы потеряли 9 самолетов, посчитав сбитыми 10 машин противника. На следующий день лейтенант Сумио Фукуда повел 24 «Зеро» выполнять то же задание. Отбомбившись, японцы опять наткнулись на «Адских котов» и в бою потеряли шесть машин. Американцы добились в этом районе полного перевеса в воздухе и японцы стали избегали участвовать в воздушных боях.

В конце года с новой силой вспыхнули бои в других частях Тихого океана. 5 декабря 1943 года американцы атаковали атолл Руа, входящий в состав Маршалловых островов. 281-й кокутай, который буквально накануне был перебазирован на остров, послал на перехват американских палубных самолетов 27 А6М, из которых 10 не вернулось назад. В тех местах дислоцировался отряд истребителей авианосца «Сёкаку». Очевидно, морские летчики на земле чувствовали себя не так уверенно как в открытом море, и потеряли 16 истребителей, в том числе 15 на аэродроме. Американцы, утверждали, что они уничтожили 28 японских самолета, потеряв при этом 4 машины. Японцы же записали на свой счет 24 американских самолета и еще 6 машин считали сбитыми вероятно. Вся тяжесть боев легла на плечи 281-го кокутая, а 252-й кокутай оказывал поддержку. 30 января 1944 года американцы снова атаковали Руа. На протяжении 30 и 31 января 281-й кокутай потерял все самолеты, а 1 февраля, когда американцы высадили десант, личный состав кокутая участвовал в обороне острова и весь погиб в бою.

Теперь единственной частью истребителей в регионе остался 252-й кокутай, который базировался на острове Тароа. Начиная с конца декабря 1943 года истребители кокутая под командованием лейтенанта Фукуды постоянно летали на перехват американских В-24, подготавливающих «почву» для высадки американских войск на Маршалловых островах. Против американских бомбардировщиков японцы использовали тактику лобовой атаки с высоты - рензоку чукудзё когекико. Всего японцы записали на свой счет 50 американских самолетов, но и сами понесли тяжелые потери, как в воздухе, так и на земле в результате бомбардировок.

В этом районе главным японским козырем была база Трук на Каролинских островах. 17 и 18 февраля 1944 года американцы провели операцию «Hailstone», имевшую целью нейтрализовать эту базу. Силами японцев (следует заметить довольно значительными) на атолле, прозванным «Гибралтаром Тихого океана», командовал контр-адмирал Чуйчи Хара. Американская разведка засекла 68 японских самолетов на острове Моэн, две базы гидросамолетов с 27 машинами, большой аэродром на острове Этен с 20 боеготовыми машинами и 180 самолетами в ремонте или на техосмотре, аэродром на острове Парам с 40 самолетами. Кроме того, японцы располагали другими видами вооружений. Японцы засекли в эфире работу корабельных радиостанций, а 17 февраля их радары обнаружили в воздухе несколько больших групп самолетов противника. Была объявлена тревога и в воздух поднялись все имевшиеся в наличии боеспособные машины: 31 самолет 204-го кокутая. 8 самолетов 201-го кокутая и 27 - (в том числе 10 истребителей-бомбардировщиков) 501-го кокутая. Яростный бой продолжался до сумерек, к этому времени у японцев остался только один боеспособный самолет. Несмотря на большое количество истребителей, выставленных японцами, американцы стерли базу с лица земли. Только на аэродромах был уничтожен 81 самолет, еще 31 (по японским данным) американцы сбили во время воздушного боя. Японцы утверждали, что они сбили 31 американский самолет, а по данным американской стороны японцы потеряли сбитыми 56 самолетов, а сами американцы - 19 машин. После этого налета база долго не могла восстановить прежний боевой потенциал. 204-й кокутай потерял 18 летчиков и 4 марта 1944 года эту часть официально расформировали. С момента своего появления (как 6-й кокутай) до расформирования пилоты кокутая только в воздухе сбили около 1000 самолетов противника, не считая машин, уничтоженных на земле.

В боях участвовали 8 A6M2-N 902-го кокутая. Эти гидропланы оказались в Труке в октябре 1943 года и базировались на маленьком островке Гринвич. 17 февраля в 4:40 эти самолеты поднялись в воздух вместе с четырьмя F1М2. Японцы еще не успели образовать боевой строй, как появились истребители F6F-3 Hellcat.

Завязалось несколько индивидуальных воздушных боев, в которых два японских пилота сбили по два «Хеллкета», при этом оба японских гидроплана были сбиты. Третий пилот успел сбить только один самолет, прежде чем сам попал в перекрестье прицела американского истребителя. Всем трем сбитым японцам удалось спастись. После боя на базу в Гринвиче вернулся только один самолет. Во время отражения второй волны последний гидроплан получил тяжелые повреждения и совершил вынужденную посадку. Так 902-й кокутай потерял все свои A6M2-N.

Вскоре после первых налетов - 23 февраля 1944 года американцы провели подобную операцию против японских аэродромов, расположенных севернее, на Марианских островах. Противника атаковали 20 А6М2. Прибывший на Марианы (остров Тиньян) только 21 февраля и еще слабо обученный 263-й кокутай послал на перехват 11 А6М из которых ни один не вернулся назад. Еще 6 машин 263-й кокутай потерял на земле и фактически перестал представлять сколько-нибудь заметную боевую единицу. Потери понес и частично оснащенный А6М5 343-й кокутай. Американцы посчитали уничтоженными 60 самолетов противника, потеряв шесть своих машин, в действительности японцы потеряли 11 самолетов сбитыми и 30 уничтоженными на земле.

Захватив Маршалловы острова, американцы планировали повернуть острие наступления на Марианы и дальше на метрополию. Снова на пути Дяди Сэма встала база Трук, которую в прошлый раз американцам не удалось полностью уничтожить. Японцы чувствуя, что это их последний оплот, лихорадочно перебрасывали на Трук все новые и новые подкрепления. 30 апреля американцы провели новый налет на базу. На перехват японцы бросили 54 истребителя «Зеро», большинство из которых принадлежало выведенным в феврале из Рабаула 253-му и 202-му кокутаям. В ходе яростного боя японцы записали на свой счет 32+2 самолета противника, потеряв при этом 28 истребителей А6М, в том числе 20 из 253-го кокутая. На этот раз американцы оценили свои потери в 35 самолетов, то есть больше, чем сообщали японцы. Американские пилоты доложили о 59 воздушных победах и 34 самолетах противника, уничтоженных на земле. После этого налета база в Труке потеряла всякое стратегическое значение. В качестве любопытного факта следует упомянуть, что при обороне Трука в марте 1944 года японцы (253-й кокутай) впервые стали использовать против американских В-24, летящих бомбить японские позиции, специальные бомбы No 3. Результаты были не слишком впечатляющими. Тем не менее японцам удалось сбить несколько бомбардировщиков, впрочем им за это пришлось заплатить большим количеством собственных самолетов.

Марианские острова

Чтобы обезопасить свой фланг, американцы атаковали Марианские острова, высадив 15 июня 1944 года десант на остров Сайпан. Японцы поспешно соорудили воздушное прикрытие, которое должно было воспрепятствовать американцам бомбардировать береговые укрепления и аэродромы. В большой битве над Марианами, разыгравшейся 11 июня 1944 года Япония использовала 139 истребителей из 201-го, 261-го, 263-го, 265-го и 343-го кокутаев, главным образом А6М разных модификаций и немного J2M3 «Райден». Японцы потеряли 22 самолета, потери американцев оценивались в 9 машин. Среди 22 сбитых японских истребителей были все 12 А6М из 265-го кокутая, расположенного на Сайпане. Американцы сообщали, что ими потеряно 11 самолетов, потери японской стороны определялись в 70 машин.

Чтобы воспрепятствовать американцам совершать налеты на Марианские острова, японцы начали операцию «А-го». По плану «А-го» японцы должны были потопить американские авианосцы, лишив тем самым противника ударных сил, и скинуть в море высаженный на острова десант. Воплощать план пришлось главным образом японской палубной авиации.

601-й кокутай, сформированный в результате реорганизации палубной авиации в начале 1944 года и приданный 1-му дивизиону авианосцев («Тайхо», «Сёкаку», «Дзуйкаку») участвовал в первой волне налета на американские авианосцы, обнаруженные к западу от Сайпана. В первой волне летело 48 А6М5 и несколько десятков бомбардировщиков D4Y2 и B6N2. Путь японских самолетов лежал мимо своей эскадры адмирала Куриты. Японские моряки, не ожидавшие увидеть такого количества самолетов, приняли их за американцев и открыли заградительный зенитный огонь. Японские самолеты рассыпали строй и тут их атаковали многочисленные «Хеллкеты». Японцы потеряли 75% машин - 32 А6М5, 41 D4Y2 «Суйсей» и 23 B6N2 «Тензан».

На базу не вернулись командиры трех дайтаев. Вторая волна - 4 А6М2, 10 D4Y2 и 4 B6N2 - вернулась, не найдя кораблей противника. Пока самолеты второй волны безуспешно отыскивали цель американцы нанесли ответный удар и торпедировали авианосцы «Тайхо» и «Сёкаку». В сумерках следующего дня оставшиеся авианосцы адмирала Озавы были атакованы американской авиацией. Японцы пробовали защищаться и подняли в воздух остатки 605-го кокутая - 8 А6М5, которыми командовал 2-й лейтенант Ёсио Фукуи. Японцы сообщили о 15 воздушных победах, но наступившая ночь заставила все истребители совершить вынужденную посадку на воду. После всех описанных событий 605-й кокутай насчитывал 4 А6М5, 2 D4Y2 и 1 B6N2 - всего несколько процентов от своего первоначального состава.

Примерно та же участь ожидала и 652-й кокутай, сформированный 10 марта 1944 года и базировавшийся на авианосцах 2-го дивизиона («Дзунё», «Хиё» и «Рюхо»), В первой волне отправилось 47 машин, в том числе 15 А6М5 и 25 А6М5 с 250-кг бомбами на внешней, подвеске. Неопытные пилоты не смогли удержать строй и первая волна разделилась на две группы. Первую группу перехватили американские истребители и сбили 2 А6М5, 4 А6М5 с бомбами и 1 B6N2. Вторая группа не смогла найти цели. Вторая волна вылетела через 2 часа 20 минут после первой и также разделилась на две части. Первая часть (6 А6М5 и 9 D4Y2) также сначала не нашла противника и уже повернула на базу Рота для посадки, где наткнулась на американские авианосцы. Японцы попробовали атаковать, но понеся потери (1 А6М5 и 5 D4Y2), отступили. Вторая группа (27 D3A2, 20 А6М2 и 2 B6N2) также не нашла цели и направлялась на Гуам, чтобы совершить там посадку, проведя три часа в воздухе, как была атакована отрядом из 27 F6F-3 Hellcat майора Девида Маккемпбелла.

Ценой 6 «Хеллкетов» американцы сбили 19 А6М5, 20 D3A2 и 1 B6N2. В 652-м кокутае осталась только треть машин - 19 А6М5, 19 А6М5 в варианте истребителя-бомбардировщика и 8 B6N2. На следующий день 19 истребителей и 7 истребителей-бомбардировщиков А6М5 отправились на перехват большой группы американских самолетов, направлявшихся к японским авианосцам. Японцы доложили о 2 сбитых F6F-3 Hellcat и 9 TBF Avenger. Сами японцы потеряли 11 самолетов, еще три машины совершили вынужденную посадку. Тем не менее американцы прорвались к авианосцам, пустили на дно «Хиё» и серьезно повредили «Дзунё». После битвы в 652-м кокутае осталось всего 17 самолетов -11 А6М5, 5 А6М5 (истребитель-бомбардировщик) и 1 B6N2. Вскоре после описанных событий - 10 июля 1944 года - кокутай расформировали.

В операции «А-го» также участвовал и 653-й кокутай, базировавшийся на авианосцах 3-го дивизиона («Читосе», «Чиёда» и «Дзуйхо»). Летчики этого кокутая были самыми неопытными. Парк кокутая составляли 63 истребителя А6М разных модификаций, включая «старичков» А6М2. Большинство самолетов - 45 машин - были приспособлены брать бомбы на внешнюю подвеску. В первой волне вылетели все 45 истребителей-бомбардировщиков, несущих по 250-кг бомбе, и 8 B6N2. Прикрытие осуществляли 14 А6М5 под началом капитана Накагавы. Примерно в 11:20 японские самолеты были перехвачены 11 «Хеллкетами» с авианосца «Эссекс». Вскоре подоспели американские истребители с других авианосцев. В ходе короткого боя «Хеллкеты» сбили 2 B6N2, 32 А6М5 с бомбами и 8 А6М5 сопровождения. На следующий день японские истребители из 653-го кокутая, вместе с машинами из 652-го кокутая, отбивали налет американцев на собственные бомбардировщики. Всего японцы записали на свой счет 20 самолетов противника, понеся при этом огромные потери. После завершения операции «А-го» в 653-м кокутае осталось только 11 самолетов (2 А6М5, 3 А6М5 истребитель-бомбардировщик, и 6 B6N2).

Кроме палубной авиации в операции «А-го» участвовали и истребители наземного базирования. 253-й кокутай, насчитывавший 13 боеспособных самолета 19 июня в полном составе отправился выполнять боевую задачу. Возглавлял группу майор Окамото. Истребители прикрывали бомбардировщики. Уже заходя на посадку на аэродром острова Гуам, японцы столкнулись с американскими истребителями. В результате завязавшегося боя большинство «Зеро» так и не долетело до аэродрома. Та же участь была уготована и 261-му кокутаю, который разделил свои самолеты между базами на значительном пространстве Тихого океана. Оставшиеся на Сайпане самолеты были потеряны в период с 27 мая по 15 июня. За этот период кокутай записал на свой счет 76 самолетов противника, потеряв при этом 28 машин. 202-й кокутай, базировавшийся на Пелелью, также участвовал в операции «А-го» и направил на Гуам часть своих самолетов. В период между 11 и 18 июня кокутай потерял более 20 машин и полностью потерял боеспособность. 343-й кокутай также потерял все самолеты в ходе битвы у Марианских островов. 10 июля 343-й кокутай расформировали. Операция «А-го», названная также первой битвой на Филиппинском море, была полностью проиграна Японией.

Иводзима

На Иводзиме базировалось полтора десятка А6М5 265-го кокутая, которых не смогли перебросить на Марианы. 15 июня 1944 года эти самолеты участвовали в воздушном бою с американской палубной авиацией и понесли тяжелые потери. 25 июня 1944 года американские самолеты с авианосцев атаковали аэродромы, расположенные на Иводзиме. В воздух поднялись все способные держаться в воздухе машины 252-го кокутая. Сообщалось, что японцы сбили 19 американских истребителей, потеряв при этом 10 машин, в том числе самолет капитана Нобуо Ава - командира 302-го хикотая. Американцы повторили налеты 3 и 4 июля. Японцы потеряли 14 самолетов, потери американцев оценивались в 13 машин. Последние самолеты поднимались в воздух, только чтобы перехватить американские В-29. Командир 317-го хикотая - капитан Хидехиро Накава - за весь период пребывания на Иводзиме -до конца сентября 1944 года - участвовал в 19 воздушных боях и сбил два самолета, повредив еще три. 21 ноября капитан погиб, тараня своим А6М5 самолет противника. 317-й хикотай под руководством лейтенанта Кендзи Омуры провел 27 ноября налет на аэродром в Сайпане. К цели отправилось 11 А6М5 с 250-кг бомбами на внешней подвеске. Ни один самолет на базу не вернулся.

Подготовка вторжения на Филиппины, налеты на Тайвань - октябрь 1944 года

Американцы, помня о роли Тайваня в атаках японцев на Филиппины в 1941 году, перед высадкой на Филиппинах, решили нейтрализовать японские аэродромы на острове.

12 октября 43 самолета 312-го хикотая 221-го кокутая участвовали в отражении налета американцев, записав на свой счет 23 машины противника, потеряв 15 истребителей. 16 октября 16 «Зеро» (в том числе 11 из 312-го хикотая) сопровождали бомбардировщики, летевшие бомбить американские корабли. Однако большинство самолетов вернулось, не долетя до цели, а из тех, что все же добрались, два было сбито.

14 октября летчики 254-го кокутая в воздушном бою с американскими палубными самолетами сбили три F6F-3. 16 октября 6 А6М под командованием лейтенанта Минами сопровождало бомбардировщики в атаке на американские авианосцы. Во время этого вылета японцы сбили 2 F6F.

Для защиты острова направили 653-й кокутай, придав его 2-му Коку Кантаю (Воздушному флоту). В боях кокутай потерял почти половину своих самолетов.

Филиппины - октябрь-декабрь 1944 года

Главной авиационной частью, защищавшей Филиппины, был 201-й кокутай. Самолеты кокутая дислоцировались на нескольких аэродромах.

Утром 12 сентября 1944 года американцы провели массированные налеты на японские аэродромы. Чтобы отразить удар, японцы подняли в воздух около 150 самолетов, среди которых был 41 А6М. «Зеро» сбили 23 самолета противника, потеряв при этом 25 машин. Еще 14 самолетов было повреждено и совершило вынужденную посадку. Среди погибших оказался капитан Мори. Кроме того, американцы уничтожили на земле 25 самолетов, повредив еще 30. На следующий день около 300 американских морских самолетов атаковали Цебу и Легаспи, уничтожив еще несколько машин 201-го кокутая. 21 и 22 сентября американцы бомбили Манилу. Дислоцированное в районе Манилы подразделение 201-го кокутая послало в перехват 42 А6М. Японцы записали на свой счет 27 самолетов противника, потеряв 20 машин сбитыми и 10 уничтоженными на земле. 22 сентября добровольцы из числа летчиков кокутая, пилотируя истребители-бомбардировщики А6М, сопровождали 10 D4Y «Суйсей» в налете на американские корабли. Сообщалось, что японцам удалось добиться пяти попаданий.

19 октября на базу Кларк около Манилы прибыл вице-адмирал Такидзиро Ониси, который был одержим идеей сформировать отряд летчиков-камикадзе, которые смогли бы остановить безудержно наступавших американцев. 201-й кокутай уже и раньше (в июле 1944 года) прославился таранами американских бомбардировщиков В-24, за что заплатил жизнями двух пилотов. Ониси приказал заместителю командира кокутая, подполковнику Асаичи Тамаи организовать отряд «Симпу» (камикадзе). В отряд вступило 24 летчика, во главе с капитаном Юкио Секи. На следующий день отряд капитана Секи разместили на двух аэродромах: Мабалакат и Цебу. Один отряд получил название «Ямато», другой «Сикисима-тай». Первым на задание 21 октября отправился лейтенант Кофу Куно из 301-го хикотая (отряд «Ямато»), однако выполнил ли он поставленную перед ним задачу не известно. Первой успешной акцией стал вылет 5 А6М2 из отряда «Сикисима-тай». Самолеты несли 250-кг бомбы, возглавлял группу капитан Секи. Самоубийцы потопили авианосец сопровождения «Сент-Ло», вызвали пожал на «Киткун Бей» и - как сообщалось - потопили крейсер, но это была явно непроверенная информация. После этого успеха полеты камикадзе стали регулярными. Более 200 пилотов из 201-го кокутая заплатило своими жизнями за фантазии адмирала Ониси.

Кроме 201-го кокутая Филиппины защищал 252-й кокутай, заново созданный после полного разгрома на Маршалловых островах. Главные силы кокутая, под командованием подполковника Минору Кобаяси, дислоцировались на базе Кларк. -24 октября 26 машин из 252-го кокутая участвовали в налете на американские корабли. Уже выходя к цели японцы столкнулись с «Хеллкетами». Из 136 истребителей и 63 бомбардировщиков американцы сбили 67 самолетов, в том числе 11 из 252-го кокутая. В этом бою погиб и командир части - подполковник Кобаяси. До середины ноября в боях погибли три командира подразделений кокутая.

23 октября на базу Энджелс прибыли главные силы 221-го кокутая, который уже на следующий день был брошен в бой и понес тяжелые потери. Позже истребители этого кокутая, действуя совместно с самолетами из других частей, совершили несколько налетов на Лейт и участвовали в обороне своей базы. В декабре 1944 года 221-му кокутаю были переподчинены несколько дополнительных хикотаев: 303-й, 304-й, 315-й и 317-й. Тем самым в 221-м кокутае стало шесть хикотаев, это выдвинуло часть на первое место по численности в районе Филиппин. Но к 20 декабря в кокутае осталось уже только 20 самолетов А6М, которые все собрали на базе Энджелс. Командовал самолетами 2-й лейтенант Каваи. 24 декабря Каваи сбили. 25 и 26 декабря кокутай потерял почти все оставшиеся самолеты, которые американцы уничтожили на земле во время нескольких массированных налетов на аэродром.

24 октября 1944 года против авианосцев адмирала Шермана японцы направили свой отряд авианосцев («Дзуйкаку», «Дзуйхо», «Читосё» и «Чиёда») с 56 самолетами на борту (30 А6М5, 19 А6М с 250-кг бомбами, и несколько бомбардировщиков). В той группе было 12 А6М5 из 601-го кокутая и остатки 653-го кокутая. Самолеты произвели налет и совершили посадку на филиппинском аэродроме - всего уцелело девять машин, в том числе 5 истребителей-бомбардировщиков. 25 октября авианосцы адмирала Озавы были атакованы американскими самолетами. Раскрытый над японскими авианосцами «зонт» из 13 А6М5 под командованием капитана Хонеи Кобаяси перехватил 12 американских самолета, но это не спасло японцев - все четыре авианосца пошли ко дну. Уцелевшие самолеты сели на воду около эсминца «Хацуки», который и подобрал пилотов. Несколько часов спустя американцы потопили и эсминец вместе со всем экипажем и выловленными из воды летчиками.

Самолеты с авианосцев, приземлившиеся на Филиппинах, приняли участие в отражении налетов американской авиации на японские аэродромы. 3 ноября этот отряд (командир - капитан Накагава) был в полном составе уничтожен.

В сражении над Филиппинами 27 октября включились 9 А6М 254-го кокутая, базировавшегося до того времени на Тайване. Эти девять самолетов почти каждый день вылетали для эскортирования конвоев и перехвата американских бомбардировщиков. К 12 октября в отряде остался один боеспособный самолет.

Окинава, Япония - 1945 год

В феврале 1945 года американцы усилили воздушные налеты на Японию. Уже не только В-29, но и палубные бомбардировщики методично бомбили метрополию некогда великой Империи. Американцы в первую очередь охотились за уцелевшими японскими самолетами, чтобы те не мешались при проведении дальнейших операций.

После того, как дивизионы авианосцев перестали существовать, 601-й кокутай непосредственно подчинили 3-м коку кантаю. 16 февраля 1945 года 310-й хикотай этого кокутая узнав о американском налете на долину Канто, перелетел на базу Ацуги и затем на Катори. По дороге хикотай потерял в районе базы Касумигаура четыре машины, которые стали жертвами «Адских котов». 7 А6М5 атаковали американские бомбардировщики SB2C Helldiver и, как сообщалось, сбили шесть из них, причем четыре машины записал на свой счет капитан Катори.

3 апреля в воздушном бою над островком Кикайгасима японцы докладывали о 16 (5) американских сбитых самолетах, ценой своих 8 машин. 16 апреля над этим островком разгорелась новая схватка. 26 А6М4 и 4 N1K1-J, возглавляемые капитаном Какичи Хиратой сбили 4 американских самолета, также потеряв четыре машины. 4 «Зеро» под командованием Макио Аоки, оснащенные бомбами, направилось бомбить американские корабли. Ни одна машина не вернулась на базу. В подобных вылетах 601-й кокутай потерял 26 истребителей и 23 бомбардировщика. Получив подкрепления, часть перебазировалась в район Канто.

16 февраля в отражении налета американской палубной авиации участвовал 252-й кокутай. Два его хикотая - 308-й и 311-й - действовали совместно с 601-м кокутаем. 48 «Зеро» обоих хикотаев завязало воздушный бой с 30 «Хеллкетами» . Японцы заявили, что им удалось сбить 24 самолета (10 правдоподобно) ценой 10 своих А6М. После сражений, состоявшихся 17 и 25 февраля, численность 252-го кокутая сократилась до 39 самолетов, из них боеспособных только 23. Для защиты Окинавы, которой грозило американское вторжение, 252-й кокутай отправил на базу Кокубу на юге острова Кюсю 144 А6М и бомбардировщиков D4Y из 304-го, 313-го и 316-го хикотаев. Самолеты были подчинены 601-му кокутаю. 3 апреля 1945 года два «Зеро», несущие бомбы, составили первую волну самолетов-камикадзе, осуществлявших операцию «Митате-тай» («Имперский герб»). Еще три отряда таких самолетов (командир - капитан Минору Хонда) атаковали американские корабли у побережья Окинавы. Эти самолеты были первыми из числа 39 камикадзе, которые погибли в атаках до 23 апреля. 16 апреля 2-й лейтенант Янасигава повел в бой 12 истребителей А6М5 из 252-го кокутая и попытался очистить путь для камикадзе, которых американцы отстреливали в первую очередь. В бою с «Хеллкетами» отряд Янасигавы сбил 13 F6F, потеряв 5 машин. 17 апреля 10 А6М, взаимодействуя с 601-м кокутаем образовали отряд, который должен был прикрывать с воздуха атаку сухопутных частей. На базу не вернулись три машины, в том числе истребитель Янасигавы. С 1 по 17 апреля 252-й кокутай потерял 15 «Зеро» и 5 D4Y «Суйсей». Позднее часть перебросили в район Канто, где кантай сражался с американскими P-51D и В-29 - без больших успехов. В тот период японские летчики избегали ввязываться в воздушные бои, чтобы сохранить боевой потенциал, для отражения десанта на территорию метрополии. В этом состоянии их и застал конец войны.

Источники

  • " A6M "Zero"" /Война в воздухе № 3./